La NASA trouve des preuves de la présence de sels organiques sur Mars

La NASA trouve des preuves de la présence de sels organiques sur Mars

Une équipe de scientifiques de la NASA a trouvé des signes de la présence de sels organiques – c’est-à-dire de sels contenant du carbone dans leur composition – sur Mars, ajoutant un autre point d’analyse à l’exploration de la planète rouge.

Selon les experts, la présence de sels organiques peut être une indication de la capacité d’hébergement que Mars a pu avoir dans le passé, bien qu’ils ne soient pas une «preuve de vie». Parce qu’ils contiennent du carbone, ces composés peuvent être des restes d’une activité biologique dans le passé, mais ils ne doivent pas être considérés comme une «vie extraterrestre».

L'image montre le sol de Mars, où des signes de sels organiques ont été trouvés par le robot Curiosity de la NASA

Images prises par le rover Curiosity de la NASA lors d’une mission d’exploration sur Mars: un robot a récemment trouvé des signes de sels organiques sur la planète rouge. Image: Nasa / Caltech / Divulgation

« Si nous déterminons qu’il y a des sels organiques concentrés n’importe où sur Mars, nous étudierons ces régions plus en profondeur et, idéalement, forerons plus profondément sous la surface, où la matière organique peut avoir été préservée », a déclaré James MT Lewis, un géochimiste qui a dirigé la recherche et est basée au centre de vol Goddard de la NASA dans le Maryland. Les résultats ont été publiés dans le Journal of Geophysical Research le 30 mars 2021.

Les traces ont été identifiées par le rover Curiosity, grâce à un mini laboratoire pour tester des échantillons de sol collectés par l’explorateur robot de la NASA sur Mars. Le fonctionnement de cette ressource éloignée, au fond, se résume à chauffer le sol de la planète rouge au point de libérer des gaz dont la composition est étudiée par les outils du robot. Le problème, cependant, est que cette analyse n’est pas la plus précise: l’action de réchauffer le sol ne produit que des gaz simples, et ses résultats peuvent généralement être reproduits avec différents échantillons – en d’autres termes: peuvent-ils être des sels organiques? Oui, mais cette même composition peut provenir d’autres sources.

Il convient également de rappeler que le sol de Mars est affecté par des milliards d’années d’exposition aux radiations, ce qui pourrait facilement détruire toute matière organique présente. Les données collectées par Curiosity sont envoyées à l’équipe de la NASA sur Terre en morceaux, Lewis et son équipe essayant de les rassembler en quelque chose de sensé. Ce n’est pas très différent, par exemple, d’un archéologue qui trouve des morceaux de vieux vases et essaie de faire un collage.

« Nous essayons de découvrir des milliards d’années de chimie organique », a déclaré Lewis. « Et dans ce disque organique, il y a peut-être le plus gros prix: la preuve que la vie a peut-être existé sur la planète rouge. » Il convient de rappeler que la présence de carbone est le principal indicateur de référence pour une matière organique – selon les normes humaines -, mais cela ne signifie pas nécessairement «vie».

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