Des chercheurs indiquent une possible éruption du plus grand volcan du monde

Des chercheurs indiquent une possible éruption du plus grand volcan du monde

Des scientifiques de l’Université de Miami ont mené une étude visant à la possibilité de l’éruption du Mauna Loa, le plus grand volcan du monde, situé à Hawaï. Données collectées par le radar synthétique à ouverture interférométrique (en anglais, «InSAR»), le volcan a connu des intrusions de magma sous la surface ces dernières années, et un séisme plus fort pourrait déclencher un épisode de fuite de ce magma.

«Un tremblement de terre de magnitude 6 [segundo a escala Richter] ou plus pourrait soulager le stress généré par l’incursion du magma dans une faille subhorizontale située sur le côté ouest du volcan », a déclaré Bhuvan Varugu, doctorant de la Rosenstiel School de l’Université de Miami et responsable de l’étude. A titre de comparaison, entre 100 et 150 tremblements de terre de cette ampleur se produisent chaque année.

L'image montre la caldeira du Mauna Loa, un volcan à Hawaï: les scientifiques ont attiré l'attention sur la possibilité d'une éruption de ce volcan qui est le plus grand du monde

Le Mauna Loa est le plus grand volcan du monde, large de 90 km et haut de 4 169 mètres. Image: Gary Gilardi /

Selon les données de l’InSAR, entre 2014 et 2020, environ 0,11 kilomètre de «nouveau magma» est entré dans une structure en forme de digue, située sous et au sud de la caldeira au sommet, avec un bord supérieur entre 2, 5 et 3 kilomètres profondément sous le sommet. En 2015, les chercheurs ont déterminé que le magma commençait à se déplacer vers le sud, où la disposition topographique du terrain apportait moins d’élévation et, par conséquent, nécessitait moins d’effort ou un obstacle au magma pour se déplacer. En 2017, l’incursion de ce «nouveau magma» s’est arrêtée, mais le volume ajouté les années précédentes a commencé à revenir à sa position d’origine en 2014 et 2015.

« Dans le cas du Mauna Loa, les mouvements latéraux et les éruptions sont très étroitement liés », a déclaré Varugu à Phys.org. « L’entrée du nouveau magma a commencé en 2014, après plus de quatre ans de déplacement vers l’est, vers la mer – qui a ouvert l’espace dans la région de la fissure pour que le magma entre ».

Les chercheurs préviennent également que, pour l’éventualité d’une éruption, le plus grand volcan du monde n’a pas nécessairement besoin d’un tremblement de terre – un tel événement ne serait qu’un déclencheur avec plus d’énergie parmi tant d’autres: «La charge topographique [da região] il est déjà assez lourd, le magma pourrait également se propager latéralement à travers la zone de fissure », a déclaré Varugu.

Un autre chercheur de l’étude, le professeur Falk Amerlung, du département de géosciences de l’Université de Miami, a déclaré qu’un tremblement de terre, cependant, pourrait être le changement le plus important pour déclencher une éruption: une bouteille de soda secoue, générant suffisamment de pression et de fluctuations supplémentaires pour détruisez la roche au-dessus du magma ».

Selon les experts, le Mauna Loa est un volcan relativement jeune (entre 600 mille et un million d’années, en termes simplistes), ce qui en fait un point culminant pour sa croissance rapide à la taille massive pour laquelle nous le connaissons aujourd’hui. Il a connu plusieurs épisodes d’éruption au cours de son histoire – notamment en 1942, quatre mois après l’attaque de Pearl Harbor pendant la Seconde Guerre mondiale, ainsi que le plus récent en 1984.

Heureusement, la plupart de ses éruptions n’étaient pas explosives (pensez à cette «broche» de lave expulsée par le haut, comme on le voit dans certains films) et ressemblent plus à une «fuite». Non pas qu’elle soit exempte de dangers: lors d’une éruption particulièrement évidente en 1950, la lave n’a mis que trois heures pour atteindre la côte de Kailua-Kona, l’île la plus proche – cette durée est considérablement réduite pour les efforts d’évacuation, par exemple – selon le recensement effectué en 2019, l’île compte un peu plus de 15 mille habitants.

En 1950 et en 1984, les deux éruptions ont été précédées, quelques jours plus tôt, par des tremblements de terre en six points sur l’échelle de Richter. Et étant donné que le plus grand volcan du monde «dort» depuis 37 ans, les scientifiques pensent qu’un tremblement de terre de ce type pourrait être imminent. Cependant, aucun d’entre eux n’a placé des estimations de temps.

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