Des scientifiques découvrent le plus grand félin à dents de sabre de l’histoire des États-Unis

Des scientifiques découvrent le plus grand félin à dents de sabre de l'histoire des États-Unis

Les chercheurs ont découvert qu’un chat géant pesant plus de 400 kg vivait en Amérique du Nord il y a des millions d’années. L’animal était capable de tuer des proies avec plus du double de son poids, a indiqué une nouvelle étude publiée lundi (3) par la Society for the Study of the Evolution of Mammals aux USA.

Dans un premier temps, les chercheurs ont comparé des échantillons de fossiles et d’os (coudes et dents) du monde entier pour tenter d’identifier le gros chat, dont l’avant-bras est l’une de ses principales armes pour dominer sa proie. Le co-auteur de l’étude était Jonathan Calede, professeur adjoint d’évolution, d’écologie et de biologie organique à l’Ohio State University. Il a révélé que ces animaux étaient capables de chasser des proies «de la taille d’un bison» et indique que c’était «le plus gros félin vivant» à cette époque.

Le projet a été initié par John Orcutt, professeur assistant de biologie à l’Université Gonzaga. Il a déterminé que la nouvelle espèce était un ancien parent du Smilodon (tigre à dents de sabre), éteint il y a 10 000 ans. Des os du chat géant ont été trouvés lors de fouilles sur les terres de la tribu indigène Cayuse dans l’état de l’Oregon.

Calede et Orcutt ont nommé la nouvelle espèce: «Machairodus lahayishupup». ‘Machairodus’ est un genre de grands chats à dents de sabre qui vivaient en Afrique, en Eurasie et en Amérique du Nord. «Laháyis Húpup» signifie «ancien chat sauvage» en langue Cayuse.

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Réplique réaliste du tigre à dents de sabre (Smilodon). Image: AKKHARAT JARUSILAWONG /

« Nous sommes très convaincus qu’il s’agit d’un félin à dents de sabre, une nouvelle espèce du genre Machairodus (tigre à dents de sabre) », a déclaré Orcutt. Les chercheurs ont calculé la taille de la nouvelle espèce de «chat géant» en associant les mesures de leurs échantillons osseux à la masse corporelle des grands chats modernes. Leur proie a été déterminée en fonction des animaux qui vivaient dans la région à cette époque, c’est-à-dire des rhinocéros, des chameaux géants et des paresseux géants.

Orcutt et Calede ont trouvé des fossiles similaires au Musée d’histoire naturelle de l’Idaho, au Musée de paléontologie de l’Université de Californie et au Texas Memorial Museum. Certaines hypothèses basées sur son âge indiquent que l’animal a vécu il y a entre 5 et 9 millions d’années. Le plus gros os disponible pour l’analyse mesurait plus de 45 cm de long et 4,3 cm de diamètre. En comparaison, le même os (l’humérus moyen) d’un lion adulte mesure 33 cm.

Le coude peut distinguer les espèces félines

Les chercheurs ont également soulevé une autre hypothèse: si un os suffisait à distinguer le gros chat, cela pourrait également fonctionner pour d’autres espèces. En tant que tels, Calede et Orcutt ont visité plusieurs musées à travers le monde, cataloguant des lions, des couguars, des panthères, des jaguars et des tigres, ainsi que des fossiles d’autres félins éteints. Pour cela, ils ont utilisé un logiciel qui a placé des points de référence dans chaque échantillon. Comparé, le programme a créé un modèle numérisé des coudes des animaux. «Nous avons constaté que nous pouvions quantifier les différences sur une échelle très précise», a déclaré Calede.

Établir que seule une partie du coude est suffisante pour identifier un félin a des implications importantes, car les os de l’avant-bras des félins à dents de sabre, par exemple, sont les plus courants trouvés dans les fouilles. Pourtant, l’étude conclut que seule une reconstruction de l’histoire évolutive du félin peut déterminer où se situe cette nouvelle espèce. Orcutt et Calede pensent que «Machairodus lahayishupup» existait au tout début de l’évolution des grands félins.

La source: Phys.org