Le fossile chinois d’une étrange combinaison oiseau-dinosaure a 120 millions d’années

Le Fossile Chinois D'une étrange Combinaison Oiseau Dinosaure A 120 Millions

On pourrait dire que les oiseaux descendent des dinosaures, bien que les paléontologues soient encore confus quant à la façon dont cette évolution s’est déroulée.

Maintenant, un squelette fossilisé complet d’un oiseau qui vivait dans ce qui est aujourd’hui la Chine il y a environ 120 millions d’années peut aider à faire la lumière sur les étapes clés du processus de transformation, avec une tête plus archaïque, semblable à un dinosaure, sur le dessus d’un corps ressemblant à un corps moderne. des oiseaux.

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La transition du dinosaure à l’oiseau a inclus certains des changements les plus spectaculaires dans la forme, la fonction et l’environnement qui ont conduit au plan corporel typique des oiseaux d’aujourd’hui.

Certains de ces traits changeants peuvent encore être observés dans le développement des oiseaux modernes. Mais l’ordre dans lequel ces changements se sont produits et la nature des pressions évolutives qui ont donné naissance à des traits strictement aviaires font encore débat.

L’incroyable fossile récemment découvert appelé Cratonavis zhui, peuvent fournir des informations importantes sur l’évolution des oiseaux modernes. Les chercheurs ont découvert l’empreinte corporelle de Cratonavisl’oiseau à tête de dinosaure, lors de fouilles menées dans le nord de la Chine.

Le fossile chinois dune etrange combinaison oiseau dinosaure a 120 millions
Photographie de l’oiseau de 120 millions d’années, Cratonavis zhui (Image : Wangmin)

Empreintes corporelles de dinosaures à plumes et d’oiseaux lève-tôt, y compris le Confuciusornis sanctusont été découverts dans cette région, dans des roches sédimentaires formées il y a environ 120 millions d’années, durant la période du Crétacé.

Dirigés par le paléontologue Zhou Zhonghe de l’Académie chinoise des sciences (CAS), les scientifiques ont commencé à étudier le crâne fossile avec une tomodensitométrie (CT) à haute résolution.

À l’aide des versions numériques des os minéralisés, l’équipe a reconstruit la forme et la fonction du crâne au cours de la vie de l’oiseau. Le résultat montre que la forme du crâne du Cratonavis c’est à peu près la même chose que des dinosaures comme Tyrannosaurus Rex, pas un oiseau.

« Les caractéristiques crâniennes primitives témoignent du fait que la plupart des oiseaux du Crétacé tels que Cratonavisne pouvaient pas bouger leur bec supérieur de manière indépendante par rapport à leur casse-tête et à leur mâchoire inférieure, une innovation fonctionnelle largement répandue parmi les oiseaux vivants qui contribue à leur énorme diversité écologique », explique le paléontologue du CAS Zhiheng Li.

La combinaison inhabituelle d’un crâne de dinosaure akinétique et d’un squelette d’oiseau s’ajoute aux études antérieures sur l’importance du mosaïcisme évolutif dans la diversification précoce des oiseaux.

Parmi les branches aviaires de l’arbre généalogique des dinosaures, le Cratonavis est entre le Archaeopteryx à longue queue, qui ressemblait plus à un reptile, et le Ornithothoracesqui avait déjà développé de nombreux traits des oiseaux modernes.

Il est également intéressant de noter que le fossile de Cratonavis ayant une omoplate étonnamment longue et un premier métatarsien (os du pied) – caractéristiques rarement observées dans les fossiles d’autres ancêtres dinosaures d’oiseaux et complètement absentes chez les oiseaux modernes.

Les tendances évolutives montrent une réduction de la longueur du premier métatarsien à mesure que les oiseaux se développent.

Les auteurs de l’étude proposent que, lors du passage des dinosaures aux oiseaux, le premier métatarsien ait subi un processus de sélection naturelle qui l’a raccourci. Une fois qu’il a atteint sa taille idéale, qui était inférieure au quart de la longueur du deuxième métatarsien, il a perdu ses anciennes fonctions.

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Vue d’artiste de l’oiseau vieux de 120 millions d’années Cratonavis zhui (Photo : Zhao Chang)

La caractéristique unique d’un métatarsien élargi dans Cratonavis est plus comparable à balaur du Crétacé supérieur, membre d’un groupe de carnivores à plumes connus sous le nom de dromaeosauridés.

L’omoplate allongée a déjà été observée chez des oiseaux du Crétacé tels que Yixianornis et Apsaravis.

Le fait de Cratonavis avoir une très longue omoplate a probablement compensé le fait de ne pas avoir un sternum adapté pour donner aux muscles pectoraux charnus une plus grande surface de préhension. Cette espèce éteinte peut avoir contribué à une expérience biologique sur le comportement de vol.

L’un des auteurs principaux, le paléontologue Min Wang, explique que « l’omoplate allongée peut augmenter l’avantage mécanique du muscle pour la rétraction/rotation de l’humérus, compensant l’appareil de vol globalement sous-développé chez ce lève-tôt, et ces différences représentent une expérimentation morphologique du comportement de vol. « au début de la diversification des oiseaux ».

Les auteurs mentionnent que les morphologies anormales de l’omoplate et des métatarsiens conservées dans Cratonavis mettent en évidence l’amplitude de la plasticité squelettique chez les lève-tôt. La recherche a été publiée dans Nature Ecology & Evolution.

Avec les informations de Science Alert

Image en vedette : Image : Zhao Chang

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