50 ans après le dernier atterrissage humain sur la Lune, nous y sommes presque à nouveau

50 Ans Après Le Dernier Atterrissage Humain Sur La Lune,

Considérée comme le point de départ d’une nouvelle ère d’exploration lunaire et d’espace lointain, la mission Artemis 1 s’est achevée avec succès dimanche (11), avec une plongée à 14h40 (heure de Brasília) au large de la Basse-Californie, État mexicain. qui borde la Californie des USA.

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Une capsule Orion sans pilote plonge dans l’océan Pacifique ce dimanche (11), le 50e anniversaire du premier atterrissage humain sur la Lune. Image : NASA

Le vaisseau spatial est rentré dans l’atmosphère terrestre à une vitesse de 40 000 km/h, soit environ 32 fois la vitesse du son, exactement 25 jours après avoir décollé au sommet de la fusée. Système de lancement spatial (SLS) du Kennedy Space Center de la NASA en Floride, dans le but d’ouvrir la voie à l’installation d’une présence humaine sur la Lune de manière durable.

L’objectif principal de ce vol sans pilote était de faire le tour de notre satellite naturel pour tester des technologies essentielles pour toutes les autres missions du programme Artemis, telles que le mégacomplexe véhiculaire formé par le SLS et la capsule Orion, en plus des systèmes de communication et de survie.

Après cela, le prochain vol est prévu pour 2024, avec un équipage à bord de la mission Artemis 2, qui a été conçue pour répéter le même circuit, également sans atterrir sur le sol lunaire.

Cela, en fait, ne devrait se produire qu’entre 2025 et 2026, avec la mission Artemis 3, qui amènera enfin l’humanité à marcher à nouveau sur la Lune, plus d’un demi-siècle après notre dernière visite, effectuée en 1972, avec la mission Apollo 17. . .

Apollo 17 a atterri sur la Lune exactement 50 ans avant le retour de la mission Artemis 1 sur Terre

Le 7 décembre de la même année, trois astronautes ont été lancés à bord de la fusée Saturn V : Eugene (Gene) A. Cernan, en tant que commandant, Harrison H. Schmitt, en tant que pilote du module lunaire Challenger, et Ronald E. Evans, en tant que pilote de le module de commande Amérique.

Le 11 (exactement 50 ans avant le retour de la capsule Orion sur Terre), alors qu’Evans reste en orbite, Cernan et Schmitt entrent dans l’histoire en tant que derniers des 12 hommes à poser le pied sur la Lune.

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L’astronaute géologue Harrison H. Schmitt, pilote du module lunaire Challenger, de la mission Apollo 17, prélève des échantillons de sol. Image : NASA

« L’acte final » du premier programme d’exploration lunaire de la NASA était digne d’applaudissements. La zone d’atterrissage de Challenger, dans une vallée entourée de montagnes au bord de la Mare Serenitatis (mer de la sérénité), promettait d’être un paradis géologique au sud-ouest des monts Taurus et au sud du cratère Littrow. Connu sous le nom de Taurus-Littrow, le site était une vallée à fond plat dans une chaîne de montagnes accidentée, jonchée de rochers roulés depuis les hautes terres environnantes et de nombreux cratères sombres, probablement issus de matériaux volcaniques.

Apollo 17 a quelques jalons qui méritent d’être mentionnés. C’était la première fois qu’un scientifique posait le pied sur la lune. Géologue professionnel, Schmitt a eu l’occasion d’étudier de près les caractéristiques locales. Autre fait important, cette mission est celle qui est restée la plus longue sur la surface lunaire (75 heures). De plus, il s’agissait du premier lancement nocturne d’une mission habitée américaine et du dernier voyage spatial habité entrepris par un pays au-delà de l’orbite terrestre.

Parmi les échantillons collectés et renvoyés sur Terre, il y avait la plus ancienne roche connue sans choc (inaltérée par les impacts de météorites), appelée Troctolite 76535, que le Lunar Sample Compendium de la NASA considère comme « sans doute l’échantillon le plus intéressant renvoyé de la Lune ». Avec une estimation de 4,2 milliards d’années, le spécimen offre la preuve que, dans le même temps, la Lune, comme la Terre, avait un champ magnétique généré par une dynamo dans son noyau.

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L’astronaute Eugene Cernan, commandant d’Apollo 17, donne un bref enregistrement du véhicule mobile lunaire lors de sa première visite du site d’atterrissage Taurus-Littrow. Image : NASA

Avec l’aide de leur rover, les astronautes ont enregistré 22 heures d’activité extra-véhiculaire (EVA) au cours desquelles ils ont parcouru 36 km supplémentaires, s’éloignant jusqu’à 7,4 km du Challenger, presque à la limite de ce qui était considéré comme la distance maximale. pour le retour en cas de panne éventuelle du véhicule d’exploration sur roues.

Ils ont déployé ou mené 10 expériences scientifiques, pris plus de 2 000 photographies et collecté environ 110 kg d’échantillons de sol et de roche à 22 endroits différents.

C’est également grâce à cette mission que l’image la plus célèbre de la planète Terre a été enregistrée : la Marbre Bleue. Apprenez-en plus sur elle sur ce lien.

« Ici l’homme a achevé sa première exploration de la Lune »

Le 14 décembre, à la fin de la troisième et dernière excursion du rover, le couple a télévisé le dévoilement d’une plaque avec le message d’adieu : « Ici, l’homme a terminé sa première exploration de la Lune, décembre 1972. Que l’esprit de paix dans lequel il est venu se reflète dans la vie de toute l’humanité.

Cette même nuit, Cernan a fait le dernier pas de l’humanité sur la Lune (jusqu’à présent), à 02h40 (heure de Brasilia).

Le module Challenger s’est amarré au module de commande à 22h10. Environ quatre heures plus tard, il a été largué, s’écrasant sur la surface lunaire à environ 1,7 km/s. Après une journée et demie en orbite lunaire, pendant laquelle les astronautes ont lancé un sous-satellite, ils ont allumé son moteur pour revenir sur Terre.

La capsule Apollo 17 s’est écrasée dans l’océan Pacifique le 19 décembre 1972 à 16 h 24, après une mission de 301 heures, 51 minutes et 59 secondes.

C’était le deuxième vol spatial pour Cernan et le premier pour Evans et Schmitt. L’équipe de soutien comprenait John Young, Stuart Roosa et Charles Duke. La capsule Command Module America est exposée au Johnson Space Center à Houston, au Texas.

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La capsule Command Module America est exposée au Johnson Space Center à Houston, au Texas.Image : LukeandKarla.Travel –

Pourquoi n’y sommes-nous pas retournés depuis ?

Même s’il n’a pas amené plus d’astronautes vers notre satellite naturel, plusieurs équipements ont déjà été envoyés pour explorer l’endroit sans avoir besoin de présence humaine. Ainsi, bien que nous n’ayons pas encore remis le pied sur la Lune, la technologie des missions spatiales a évolué – et beaucoup (au point que nous n’avons même plus besoin d’être là en personne, ce qui implique des coûts beaucoup plus élevés).

Les ordinateurs d’aujourd’hui sont infiniment plus puissants que ceux utilisés sur Apollo 11, la mission qui a emmené des humains sur la Lune pour la première fois. L’équipement du vaisseau spatial disposait d’un peu plus de 4 Mo de RAM pour la lecture des données et d’une capacité de traitement que l’on voit actuellement dans les ordinateurs portables pour enfants. Cependant, malgré l’énorme évolution de la branche informatique, aller sur la Lune reste un voyage extrêmement coûteux.

C’est l’une des principales raisons pour lesquelles nous n’y sommes pas retournés : les coûts.

Il faut d’abord analyser le contexte du projet Apollo, au plus fort de la course à l’espace, alors que les États-Unis devaient prouver leur supériorité sur l’Union soviétique d’alors, qui s’était imposée avec Spoutnik (le premier satellite en orbite) et Youri Gagarine (premier homme à aller dans l’espace).

En conséquence, pour les Américains, atteindre la Lune n’était pas seulement une expérience scientifique, mais surtout un moyen de vaincre leur principal rival de l’époque. Autrement dit, poser le pied sur le sol lunaire était une question d’honneur pour les États-Unis, ce qui a donné à la mission un caractère militaire – même s’il s’agissait d’un investissement financier extrêmement élevé.

En 1972, avec la fin du programme Apollo, le pays avait déjà atteint son objectif et, pour les Soviétiques, il ne valait plus la peine d’investir autant dans cette entreprise après la défaite face aux rivaux américains.

Ainsi, d’autres investissements spatiaux importants ont été réalisés, tels que des sondes, des télescopes et des satellites, et le retour humain sur la Lune est devenu une pierre angulaire, étant moins cher et moins risqué d’envoyer des missions sans pilote au lieu de mettre les astronautes en danger.

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Et pourquoi, alors, retournons-nous sur la Lune maintenant ? Le programme Artemis a été pensé après un point bas pour les missions habitées de la NASA. Sous le gouvernement de Barack Obama, le programme Constellation, lancé à l’époque de George W. Bush, a pris fin, de même que les navettes spatiales ont été retirées, principalement en raison des retards et du coût élevé du projet.

Après le retrait du programme de la navette spatiale, le Congrès américain a approuvé que la NASA développe une nouvelle fusée pour transporter la capsule Orion (initialement conçue pour le programme Constellation). Ainsi, le SLS a été conçu et le programme Artemis a commencé à s’implanter.

D’ici 2025, on estime que le programme Artemis aura coûté 93 milliards de dollars aux caisses publiques américaines, ce qui a suscité la controverse et entraîné des retards dans les plans. Mais pour le moment, le Congrès continue de financer le projet.

La raison principale est que les missions de l’ère Apollo n’ont pas exploré en profondeur notre satellite naturel, laissant plusieurs zones encore peu analysées, comme les pôles, qui devraient être le premier objectif des missions Artemis. Une autre raison est que, cette fois, contrairement à il y a 50 ans, l’objectif est de consolider une « seconde maison » pour l’espèce humaine, avec une base fixe pour explorer l’espace lointain.

Cela indique établir une présence humaine durable sur et autour de la Lune, développer l’infrastructure qui nous permettra d’aller plus loin dans le système solaire. Si tout se passe comme prévu, cette installation, qui se veut basée sur le sol lunaire, fera de la Lune un véritable tremplin vers d’autres environnements célestes. Et la première cible est Mars.

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Représentation d’artiste de la future passerelle de la Station spatiale internationale lunaire, avec la Lune en arrière-plan et la capsule Orion s’approchant pour l’amarrage. Image : NASA/Divulgation

L’idée est audacieuse et passe aussi par la construction d’une station spatiale en orbite lunaire, la Gateway, qui permettra des retours beaucoup plus simples vers la Lune. Dans le programme Apollo, à chaque nouvelle mission, tout devait être refait à zéro, ce qui impactait considérablement les coûts.

Nous suivrons tout ce qui se passera dans les années à venir avec le programme Artemis, qui nous emmènera beaucoup plus loin que nous ne l’avons jamais été auparavant et apportera beaucoup plus de connaissances sur l’immensité de notre système solaire.

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