La NASA simule l’impact avec un astéroïde et conclut qu’il n’y aurait pas grand-chose à faire

La NASA simule l'impact avec un astéroïde et conclut qu'il n'y aurait pas grand-chose à faire

Un groupe de scientifiques des agences spatiales des États-Unis (NASA) et d’Europe (ESA) a récemment mené un exercice pour étudier les options permettant de prévenir l’impact d’un astéroïde sur la Terre. Et les résultats sont inquiétants: même si la roche était détectée six mois à l’avance, il n’y aurait pas grand-chose à faire pour éviter une catastrophe majeure.

L’exercice, qui a duré quatre jours, considère un astéroïde hypothétique appelé 2021PDC, de taille «comprise entre 34 et 800 mètres» et détecté à 56,3 millions de km de nous. Chaque jour, les scientifiques ont avancé de quelques semaines dans le temps et ont découvert plus de détails sur la menace, tels que sa taille et sa trajectoire.

Le premier jour, «19 avril», l’astéroïde a été découvert. Dans ce scénario, une semaine plus tard, les scientifiques ont déterminé qu’il y avait une probabilité d’impact de 5% le 20 octobre, six mois après la découverte.

Le deuxième jour, l’équipe avance au « 2 mai ». Une nouvelle analyse de la trajectoire montre que le PDC 2021 «atteindra sûrement» l’Europe ou l’Afrique du Nord. Les efforts commencent pour concevoir une mission qui pourrait détruire l’astéroïde ou modifier sa trajectoire.

Région d'impact hypothétique 2021PDC.  Image: CNEOS / NASA
Région d’impact hypothétique 2021PDC. Image: CNEOS / NASA

Mais les scientifiques ont conclu que de telles missions ne pourraient pas décoller peu de temps avant l’impact. « Si nous étions confrontés au scénario hypothétique de 2021PDC dans la vie réelle, avec la capacité actuelle, nous ne serions pas en mesure de lancer un vaisseau spatial en si peu de temps », ont déclaré les participants.

Une option envisagée était de faire exploser un explosif nucléaire à proximité de l’astéroïde, dans l’espoir de le détruire ou de modifier son itinéraire. « L’envoi d’une mission pour une perturbation nucléaire pourrait réduire considérablement le risque de dommages dus à l’impact », ont-ils déclaré, mais cela ne pourrait pas l’empêcher de se produire.

Un facteur qui complique cette option est que, dans la fenêtre de lancement d’une mission nucléaire, l’astéroïde est toujours hors de portée de nos radars. En conséquence, les scientifiques sont incapables d’estimer avec précision sa taille et sa composition, données cruciales pour déterminer l’efficacité d’une explosion.

Le troisième jour de l’exercice a avancé au «30 juin», et la trajectoire du PDC 2021 montre une trajectoire de collision avec l’Europe de l’Est. La taille de l’astéroïde est finalement déterminée: 160 mètres, avec une marge d’erreur de plus ou moins 80 mètres.

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Le quatrième jour, une semaine avant l’impact, il y avait 99% de chances que l’astéroïde frappe la région frontalière entre l’Allemagne, la République tchèque et l’Autriche. Des villes comme Prague (République tchèque), Vienne (Autriche) et Zagreb (Croatie) sont dans les vues. L’explosion libérerait autant d’énergie qu’une grosse bombe atomique.

À ce stade, tout ce qui pourrait être fait serait d’évacuer la région d’impact dès que possible.

«En fin de compte, ces exercices aident la communauté de la défense planétaire à communiquer entre eux et avec nos gouvernements pour nous assurer que nous sommes tous coordonnés dans le cas où une menace d’impact potentiel serait identifiée à l’avenir», a déclaré Lindley Johnson, responsable de la défense planétaire de la NASA. , dans un communiqué de presse.

Nous sommes à l’abri d’Apophis

La NASA a déjà identifié plus de 25 500 objets géocroiseurs (NEO), dont la plupart sont trop petits pour présenter un risque pour notre planète et la vie qui l’habite. Cependant, certains de ces objets sont classés comme «objets potentiellement dangereux» (PHO, objets potentiellement dangereux).

Tout objet, qu’il s’agisse d’astéroïdes ou de comètes, dont l’orbite croise la Terre à une distance de 7,5 millions de kilomètres (19,5 fois la distance entre la Terre et la Lune) ou moins et a un diamètre d’environ 140 mètres ou plus.

Ils sont suffisamment importants pour provoquer «des ravages régionaux sans précédent dans l’histoire de l’humanité» en cas d’impact avec le sol, ou d’immenses tsunamis s’ils tombent dans l’océan. Mais un tel impact se produit, en moyenne, une fois tous les 10 000 ans.

L’un de ces objets est l’astéroïde Apophis. Découvert en 2004, il était à l’origine présenté comme l’un des astéroïdes les plus dangereux pouvant avoir un impact sur la Terre, avec 2,7% de chances de collision en 2029.

La gigantesque roche spatiale a un diamètre moyen de 340 mètres (450 mètres de long), 41 millions de tonnes et une énergie équivalente à 60 000 bombes d’Hiroshima.

S’il frappait notre planète, il pourrait dévaster des milliers de kilomètres carrés et causer des dizaines de millions de morts. Il est facile de comprendre pourquoi il a été nommé d’après le Dieu égyptien du chaos et de la destruction.

La possibilité d’un impact en 2029 avait déjà été écartée, mais il y avait encore un petit risque en 2068. Heureusement, la NASA a annoncé fin mars que de nouvelles observations ont déterminé que 99942 Apophis n’entrerait pas en collision avec notre planète pendant au moins 100 ans.

« Un impact à partir de 2068 n’est plus dans le domaine du possible, et nos calculs ne montrent aucun risque d’impact pour au moins les 100 prochaines années », a déclaré Davide Farnocchia, du Center for Object Studies (CNEOS) de la NASA.

«Avec le soutien d’observations optiques récentes et d’observations radar supplémentaires, l’incertitude sur l’orbite d’Apophis est passée de centaines de kilomètres à seulement une poignée de kilomètres lorsqu’elle est projetée pour 2029. Cette meilleure connaissance de sa position en 2029 donne plus de certitude sur son mouvement futur. , nous pouvons maintenant retirer Apophis de la liste des risques », a-t-il déclaré.

La source: Interne du milieu des affaires