Vous n’en croirez pas le matériau à partir duquel ces pendentifs de l’âge de pierre sont fabriqués

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Un article publié dans Journal of Archaeological Science: Rapports décrit des recherches menées par des chercheurs en Finlande qui ont trouvé des pendentifs de l’âge de pierre fabriqués avec un matériau surprenant : des os humains.

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Représentation artistique d’un homme adulte enterré sur l’île de Yuzhniy Oleniy Ostrov avec des pendentifs d’os et de dents des animaux les plus variés, y compris des êtres humains. Crédits : Tom Björklund/Université d’Helsinki

Ces petits ornements élancés découverts dans des tombes de l’âge de pierre il y a plus de 80 ans sur une île d’un lac russe ont été réexaminés à l’aide de techniques d’empreintes chimiques.

« A notre grande surprise, la matière première de certains des spécimens s’est avérée être de l’os humain », a rapporté l’archéologue Kristiina Mannermaa de l’Université d’Helsinki en Finlande, qui a dirigé l’équipe responsable de la nouvelle étude. Elle pense que ces découvertes suggèrent que les gens à cette époque considéraient leur vie comme aussi importante que celle des animaux qui les entouraient.

Les pendentifs en os ont été trouvés sur Yuzhniy Oleniy Ostrov, une île du lac Onega dans le nord-ouest de la Russie, qui abrite le plus grand cimetière d’Europe du Nord de la dernière partie de l’âge de pierre, avec 177 lieux de sépulture enregistrés.

Ce cimetière a été fouillé pour la première fois dans les années 1930, mais ce n’est qu’avec cette dernière analyse que les chercheurs ont identifié l’origine des fragments d’os transformés en pendentifs trouvés dans six tombes, parmi les dents ornementales d’orignaux, de castors et de grizzlis.

Dans le cadre de la nouvelle approche, 12 des 37 pendentifs envoyés pour réanalyse ont été fabriqués à partir d’ossements humains, avec deux autres d’origine douteuse et six de nature non identifiable. Leur âge est estimé à 8 200 ans.

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Une vue rapprochée des pendentifs en os humain montre leurs minuscules rainures. Image : Mannermaa et al., J. Archaeol. Sci. Rep.2022

Pour parvenir à ces conclusions, les chercheurs ont utilisé la spectrométrie de masse, qui a révélé des traces de protéines conservées dans les ornements fouillés, leur permettant de distinguer quels pendentifs étaient fabriqués à partir d’os humains de ceux qui seraient fabriqués à partir d’os d’élans et de bovins.

D’après le site Alerte scientifiquela plus ancienne preuve d’ossements humains utilisés pour fabriquer des accessoires de mode est une collection de dents percées trouvées en France, datant d’il y a environ 35 000 ans, probablement laissées par des Aurignaciens migrant à travers l’Europe à l’époque.

Des pendentifs de dents humaines d’époques plus récentes ont également été trouvés dispersés au Danemark, en Allemagne, en Turquie, en Lettonie et en République tchèque.

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Bien que les pendentifs en os de Yuzhniy Oleniy Ostrov aient été mal conservés, fragmentés et effilochés sur les bords, des fractures en spirale ont révélé qu’ils étaient faits d’os frais plutôt que de cadavres plus anciens. Aucune preuve de cannibalisme rituel n’a été trouvée, mais ce n’est pas totalement hors de question.

Mannermaa pense qu’il existe une symbolique derrière l’utilisation d’ossements humains comme matière première pour les ornements. « L’utilisation d’os d’animaux et d’os humains ensemble dans le même ornement ou le même vêtement peut avoir symbolisé la capacité des humains à se transformer en animaux dans leur esprit, en plus de ce qu’ils croyaient que les animaux étaient capables de prendre une forme humaine. »

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