Pourquoi les chauves-souris affamées peuvent provoquer une nouvelle pandémie

Pourquoi Les Chauves Souris Affamées Peuvent Provoquer Une Nouvelle Pandémie

Une équipe de recherche australienne l’a découvert en étudiant la relation entre le changement climatique, la perte de l’habitat naturel des chauves-souris et le saut d’espèces virales.

Les chauves-souris hébergent un virus appelé Hendra, qui infecte les chevaux et se propage aux humains, provoquant une infection respiratoire rare mais mortelle / Crédit : Getty

Les chauves-souris hébergent un virus appelé Hendra, qui infecte les chevaux et se propage aux humains, provoquant une infection respiratoire rare mais mortelle / Crédit : Getty

La pandémie de Covid a démontré comment des virus provenant d’espèces animales peuvent faire le saut d’espèce et se propager à l’homme. Les virus des chauves-souris, en particulier, sont devenus un problème de santé publique croissant en raison de leur capacité à provoquer des maladies souvent mortelles chez l’homme, ce qui conduit les chercheurs à se demander s’il est possible d’identifier les facteurs qui augmentent la probabilité que ces mammifères propagent des virus dangereux. Dans ce domaine de recherche, les renards volants (genre ptérope), un type de chauve-souris trouvé en Australie et est un réservoir d’un virus appelé Hendra, qui provoque une infection respiratoire très rare mais mortelle, qui tue une personne infectée sur deux.

Le virus Hendra, ainsi que les virus Nipah, SARS-CoV et SARS-CoV-2 (le virus du Covid-19), atteignent l’homme par l’infection d’un animal intermédiaire, ce qui complique souvent les investigations des chercheurs. Mais une étude détaillée, qui a examiné 25 ans de données sur le changement d’utilisation des terres, le comportement des chauves-souris et la propagation du virus Hendra des renards volants aux chevaux dans l’Australie subtropicale, a permis de prédire, avec deux ans d’avance, quand les épidémies de Hendra l’infection virale chez l’homme sont susceptibles d’apparaître. Les résultats de l’étude, dirigée par Peggy Eby, écologiste de la faune à l’Université de Nouvelle-Galles du Sud à Sydney, ont récemment été publiés dans natures.

Les causes d’une nouvelle pandémie

Certains changements dans le comportement des chauves-souris augmentent les chances que les espèces du virus Hendra sautent, principalement en raison du manque de nourriture dans leur habitat naturel. De telles pénuries font généralement suite à des années de forts événements El Niño, un phénomène climatique qui se produit dans l’océan Pacifique tropical et qui est souvent associé à de longues périodes de sécheresse en Australie occidentale.

Un groupe de renards volants australiens

Un groupe de renards volants australiens

En réponse à ces lacunes, les chauves-souris passent d’un comportement sédentaire à un mode de vie essentiellement nomade – se déplaçant en grands groupes d’une forêt à l’autre à la recherche de nectar – pour s’installer en petits groupes dans les zones urbaines et agricoles, où vivent chevaux et humains. . Dans ces zones, ont noté les chercheurs, le nombre de gîtes de chauves-souris occupés a triplé du début des années 2000 à 2022. L’équipe a également découvert, dans une étude antérieure publiée dans la revue Lettres d’écologie, une association entre ces changements et une augmentation de l’excrétion du virus Hendra chez les chauves-souris. Il y a eu « des pics hivernaux vraiment spectaculaires d’infectionsa déclaré le co-auteur Daniel Becker, écologiste des maladies infectieuses à l’Université de l’Oklahoma à Norman, aux États-Unis. L’étude a également établi un lien entre l’augmentation de l’excrétion virale chez les chauves-souris et l’augmentation des épidémies chez les chevaux.

Chauves-souris à la recherche de nourriture

Comme indiqué, dans l’article le plus récent sur natures, les chercheurs ont montré que les renards volants migrent vers les zones agricoles où l’on trouve des chevaux lorsque la nourriture se fait rare, et que cette pénurie alimentaire fait souvent suite à de forts événements El Niño, peut-être parce que le bourgeonnement des eucalyptus est sensible au changement climatique. « Les rechutes chez les chevaux étaient plus probables en hiver suite à une pénurie alimentairea déclaré le co-auteur de l’étude, le Dr Raina Plowright, de l’Université Cornell à Ithaca, New York.

Cependant, si les arbres dont les chauves-souris dépendent pour se nourrir pendant l’hiver avaient de grands événements de floraison malgré la sécheresse, les chercheurs ont observé moins d’excrétion de virus chez les chevaux. « Malheureusement, le problème est qu’il ne reste pratiquement plus d’habitat d’hiver pour les chauves-souris», a ajouté Plowright qui, avec des collègues, a proposé de restaurer ces habitats pour éviter la migration des chauves-souris porteuses du virus. « Peut-être conclut Plowright. nous pouvons empêcher la prochaine pandémie”.

La transmission du virus Hendra

Le virus Hendra a été identifié pour la première fois en 1994, à la suite d’une épidémie chez des chevaux et des personnes dans un centre d’entraînement de pur-sang à Brisbane, en Australie. Des études ultérieures ont établi que le virus est propagé par les chauves-souris – très probablement des renards volants noirs (Pteropus alectus) – aux chevaux par les matières fécales, l’urine et les crachats de pulpe mâchée sur l’herbe. Les chevaux infectés peuvent transmettre le virus aux humains par les fluides corporels et les tissus ou les excrétions.

Un renard volant australien en vol

Un renard volant australien en vol

Après une incubation de 9 à 16 jours, l’infection humaine par le virus Hendra peut entraîner une maladie respiratoire et des symptômes pseudo-grippaux, tels que fièvre, toux, mal de gorge, maux de tête et fatigue. Dans certains cas, la maladie peut évoluer vers une encéphalite (inflammation du cerveau), provoquant parfois des convulsions et un coma.Bien qu’il s’agisse d’une infection rare, la mortalité est élevée (57%).

Chez les chevaux, les infections surviennent généralement lors d’épidémies pendant l’hiver australien et il peut s’écouler plusieurs années avant qu’une nouvelle épidémie n’apparaisse. Cependant, les cas d’infection signalés ont augmenté depuis le début des années 2000. Un vaccin pour les chevaux est actuellement disponible, et son administration est fortement encouragée dans les zones à risque, comme le moyen le plus efficace pour réduire le risque d’exposition au virus Hendra. D’autres mesures préventives comprennent la protection des aliments pour chevaux contre la contamination par les fluides des renards volants.