Découvrez comment la découverte de phosphore sur la lune de Saturne pourrait suggérer la présence de vie

Le Méthane Identifié Sur La Lune De Saturne Pourrait Indiquer

Comme l’a récemment rapporté Apparence numériqueune étude publiée dans la revue Actes de l’Académie nationale des sciences a révélé que l’océan sur Encelade, l’une des lunes de Saturne, peut être enrichi en phosphore, un élément important pour la vie telle que nous la connaissons. Mais comment cet élément peut-il aider à l’existence des êtres vivants ? Et comment a-t-il été retrouvé ?

Composant vital de la biochimie de la vie, le phosphore se joint aux sucres pour fournir une « colonne vertébrale » à l’ADN, reliant les quatre nucléobases à la double hélice. L’élément est également utilisé dans les membranes cellulaires et les os, ainsi que dans une molécule appelée adénosine triphosphate, qui transporte l’énergie métabolique dans tout le corps.

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Les données révisées du vaisseau spatial Cassini, qui a fonctionné sur l’orbite de Saturne jusqu’en 2017, indiquent la possibilité de phosphore dans l’océan de la lune Encelade. Image : Yéti pointillé –

Des études antérieures indiquaient que le phosphore serait rare sur Encelade. Les scientifiques ont entrevu la composition de l’océan à travers d’énormes geysers d’eau (une sorte de source chaude qui éclate périodiquement) qui pulvérisent à travers des « rayures de tigre », des évents profonds dans la surface glacée de la lune.

A plusieurs reprises, la sonde spatiale Cassini de la NASA, en service jusqu’en 2017, a enquêté sur ces geysers, en analysant les composants chimiques. Le vaisseau spatial a détecté des éléments et des molécules qui sont essentiels à la vie telle que nous la connaissons, y compris des molécules organiques comme le méthane, ainsi que de l’ammoniac, du carbone, de l’azote, de l’oxygène et peut-être du sulfure d’hydrogène, mais pas de phosphore.

En 2018, une étude menée par des chercheurs renommés de Harvard, Manasvi Lingam et Avi Loeb, a conclu que le phosphore serait rare dans l’océan d’Encelade car il se dissoudrait lentement dans les roches du fond marin. Sur notre planète, le phosphore est rendu disponible grâce à la résistance aux intempéries des terres sèches, ce qu’Encelade n’a pas.

Une nouvelle étude conteste les informations de recherches antérieures sur Encelade, la lune de Saturne

Cependant, l’étude, dirigée par Jihua Hao, scientifique principal à l’Université des sciences et technologies de Chine, contredit les conclusions précédentes, affirmant que la recherche de 2018 utilisait des modèles géochimiques obsolètes du fond rocheux de l’océan d’Encelade.

« Bien que l’élément phosphore n’ait pas encore été directement identifié, notre équipe a trouvé des preuves de sa disponibilité dans l’océan sous la croûte glacée de la lune Encelade », a déclaré le co-auteur de l’étude Christopher Glein, chercheur principal au Southwest Research Institute ( SwRI), à San Antonio, Texas, dans un communiqué.

D’après le site espace.comEn utilisant une nouvelle modélisation basée sur les données les plus récentes disponibles, le groupe de Hao et Glein a simulé comment les phosphates, des minéraux riches en phosphore, se dissolvent dans l’océan à partir du noyau rocheux d’Encelade.

En particulier, l’équipe a découvert que le taux de dissolution d’un minéral appelé orthophosphate serait beaucoup plus élevé que ce que les études précédentes avaient suggéré, capable de remplir l’océan avec une concentration suffisamment élevée pour soutenir la vie en quelques dizaines de milliers d’années.

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L’une des raisons pour lesquelles cette concentration élevée est possible est la présence de bicarbonates dans l’eau de mer, dont les propriétés chimiques permettent aux phosphates de s’accumuler.

« La géochimie sous-jacente a une élégante simplicité qui rend inévitable la présence de phosphore dissous, atteignant des niveaux proches, voire supérieurs, à l’eau de mer sur Terre », a déclaré Glein. « Ce que cela indique pour l’astrobiologie, c’est que nous pouvons être plus sûrs qu’auparavant que l’océan d’Encelade est habitable. »

Pour prouver que l’océan d’Encelade contient du phosphore, une future mission sur place devrait détecter directement l’orthophosphate ou un autre minéral dérivé du phosphore dans les geysers d’eau qui éclatent régulièrement sur la lune.

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