Quelle est la plus grande et la plus petite étoile jamais découverte ?

Quelle Est La Plus Grande Et La Plus Petite étoile

Bien qu’il soit un géant comparé à la Terre, le Soleil est loin d’être la plus grosse étoile que nous connaissons ; en fait, c’est assez moyen en termes de taille. Mais, après tout, quelle est la plus grande star connue ? Et le plus petit ?

« La réponse varie selon que nous parlons de masse ou de volume total, c’est-à-dire de l’espace occupé par l’étoile », explique Phil Massey, astronome à l’observatoire Lowell en Arizona. En effet, les étoiles les plus lourdes sont souvent petites et les étoiles les plus volumineuses sont souvent assez légères, car en vieillissant, elles ont tendance à se dilater et à perdre de la masse.

la plus grande star

Si nous parlons de masse, alors la plus grande est la R136a1, situé dans le Grand Nuage de Magellan, à environ 160 000 années-lumière de la Terre. Son diamètre est compris entre 30 et 40 fois celui du Soleil et sa masse est d’environ 265 fois celle de notre étoile. De plus, il est relativement jeune – il a environ 1 million d’années, contre les 4,5 millions du roi des étoiles – ce qui indique qu’il ne s’est pas encore beaucoup développé.

En termes de volume, le haut de la liste est occupé par UY Scuti, une étoile hypergéante rouge à environ 9 500 années-lumière de la Terre et dont le diamètre est 1 700 fois celui du Soleil, selon une étude publiée en 2013 dans le magazine Astronomie et astrophysique. Pour avoir une idée de la différence de taille, si le Soleil était une cerise, UY Scuti serait une sphère de la taille d’un immeuble de dix étages.

Mais il y a une énorme difficulté technique à déterminer le diamètre des étoiles lointaines. Pour arriver à ces chiffres, les scientifiques doivent connaître la quantité de lumière émise par une étoile, ce qui est difficile à déterminer, car elles semblent plus faibles lorsqu’elles sont éloignées et plus brillantes lorsqu’elles sont proches. « De plus, les hypergéantes rouges comme l’UY Scuti sont généralement variables, ce qui indique que leur luminosité est différente à certains moments, ce qui nous laisse une très grande marge d’erreur », explique Massey.

Quelle est la plus grande et la plus petite etoile
Comparaison entre la taille de UY Scuti et celle du Soleil | Crédit : Philip Park/CC par SA 3.0.

Et le plus petit ?

Mais même s’il n’est pas la plus grosse étoile de l’univers, le Soleil est aussi loin d’être la plus petite, un titre qui revient à EBLM J0555-57Ab, selon une autre étude publiée dans Astronomie et astrophysiquecette fois en 2017.

Cette minuscule est plus petite que la planète Saturne et n’est presque pas considérée comme une étoile, puisque, si elle avait une masse plus petite, elle ne pourrait pas produire de fusion nucléaire en son centre, ce qui la classerait comme une naine brune, une ratée étoile. .

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Bien sûr, l’univers est quelque chose d’immensément vaste et ces étoiles ne sont que celles de notre voisinage cosmique. « Nous ne sommes pas en mesure de mesurer la taille des étoiles à l’extrémité opposée de notre galaxie, et encore moins celles des profondeurs de l’univers », explique Massey. « Cela indique que nous n’avons aucune idée à quel point les étoiles peuvent être massives ou gigantesques. »

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