Un fossile de « serpent à face de crocodile » découvert aux États-Unis

Un Fossile De "serpent à Face De Crocodile" Découvert Aux

Un fossile d’un ancien monstre marin serpentin, mesurant environ sept mètres de long, a été découvert dans le Wyoming, dans l’ouest des États-Unis. Il est classé par les scientifiques dans le genre Serpentisuchops, qui indique « serpent à face de crocodile » et englobe une seule espèce, appelée S. pfisterae, identifiée pour la première fois en 1995.

Un fossile de serpent a face de crocodile decouvert
L’illustration de l’artiste montre à quoi aurait ressemblé le « serpent à face de crocodile ». Image : Scott Persons/Pen News

Ce reptile géant habitait les mers il y a plus de 70 millions d’années, lorsque les dinosaures parcouraient la Terre. Il tire son nom du fait que son long cou ressemble à un serpent et que ses mâchoires saillantes ressemblent à celles des crocodiles.

« A titre de comparaison, le cou humain n’a que sept vertèbres », a déclaré le professeur Walter Scott Persons du Charleston College en Caroline du Sud dans un communiqué. « Serpentisuchops a 32 ans ». Persons est l’auteur principal de l’étude décrivant la découverte, publiée cette semaine dans la revue scientifique iScience.

Serpentisuchops fait partie d’un groupe éteint de reptiles marins appelés plésiosaures, mais sa morphologie unique change ce que l’on savait de cette lignée perdue depuis longtemps.

« Quand j’étais étudiant, on m’a appris que tous les plésiosaures à évolution tardive appartiennent à l’une des deux catégories anatomiques suivantes : ceux qui ont un très long cou et de petites têtes, et ceux qui ont un cou court et de très longues mâchoires », a déclaré Persons. « Eh bien, notre nouvel animal confond totalement ces catégories. »

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Chercheur Walter Scott Persons montrant le fossile d’un Serpentisuchops pfisterae trouvé aux États-Unis. Image : Scott Persons/Pen News

Jusqu’à présent, les scientifiques ont identifié plus de 100 espèces de plésiosaures, dont l’une des plus grandes mesurant environ 15 mètres de long et pesant vraisemblablement 45 tonnes, découverte en Norvège en 2009, qui a été surnommée Predator X. Selon les paléontologues, sa morsure pourrait être quatre fois plus fort qu’un Tyrannosaurus rex.

Selon Persons, le fossile a été déterré il y a plus de 25 ans dans l’est du Wyoming et donné au Paleon Museum de Glenrock, où il a été étudié. « La majeure partie de ce temps a été consacrée à le nettoyer et à le préparer pour un examen scientifique », a déclaré Persons dans une interview avec le site Web. Sciences en direct. « Ce n’est que maintenant que le spécimen a pu révéler ses secrets. »

Les chercheurs pensent que ces animaux avaient un régime alimentaire composé de petites proies nageant rapidement, telles que des calmars et de minuscules poissons. « Les dents hautes et effilées sont lisses et non dentelées, avec un bord pointu, de sorte que cet animal n’aurait pas été capable de mordre à travers des os robustes », a déclaré Persons.

Il dit qu’il reste encore beaucoup à découvrir sur les plésiosaures. « Les plésiosaures ont été distribués dans le monde entier et sur une longue période de temps. Je soupçonne que nous ne connaissons qu’une petite fraction de toutes les espèces de plésiosaures qui ont jamais existé.

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