Comprendre pourquoi la mission DART est une opportunité rare pour les chercheurs sur les astéroïdes

Comprendre Pourquoi La Mission Dart Est Une Opportunité Rare Pour

Prévue pour ce lundi (26), vers 20h15 (heure de Brasilia), avec retransmission en direct par Apparence numériquel’impact du vaisseau spatial DART (Dual Asteroid Redirection Test) sur un système binaire d’astéroïdes sera une étape majeure pour la science.

La mise a jour du systeme permet a la NASA
L’illustration est du vaisseau spatial DART avant l’impact sur le système d’astéroïdes binaires Didymos/Dimorphos. Image : NASA/Johns Hopkins, APL/Steve Gribben

« DART sera notre première mission d’étude approfondie d’un système d’astéroïdes binaires », a déclaré Terik Daly, chercheur auxiliaire en instrumentation à Caméra de reconnaissance Didymos et astéroïde pour la navigation optique (DRACO) du DART et planétologue au Johns Hopkins Applied Physics Laboratory, qui gère la mission.

Selon l’équipe APL, DART est le premier test de la NASA qui adopte une nouvelle approche audacieuse pour défendre la Terre contre les astéroïdes dangereux.

À partir de mesures au sol, les scientifiques connaissent la vitesse à laquelle Dimorphos orbite autour de Didymos et ont une idée approximative de la composition chimique du plus gros astéroïde. Cependant, sa lune compagne, cible de la mission DART, est une inconnue complète, en raison de sa taille.

« Dimorphos est vraiment assez petit pour ne pas avoir été étudié séparément de Didymos dans les moindres détails », a déclaré Daly dans une interview avec le site Web. espace.com. « Nous savons qu’il s’agit d’un organisme distinct, mais nous en savons très peu sur la forme. Nous ne savons pas s’il est allongé ou sphérique, ni s’il s’agit d’une seule pierre ou d’un tas de rochers. »

Seuls cinq astéroïdes ont été étudiés de près jusqu’à présent.

Avant que la sonde de défense planétaire de la NASA ne s’autodétruise en frappant la roche spatiale Dimorphos, « lune » de l’astéroïde Didymos, elle offrira des vues de ce qui ne deviendra que le sixième astéroïde jamais observé par les astronomes, en plus d’être le premier objet à double système de étude. .

Grâce à la mission DART, Dimorphos deviendra l’un des astéroïdes les mieux étudiés de l’univers, rejoignant l’équipe formée par l’astéroïde Bennu, cible de la mission OSIRIS-REx, les astéroïdes Itokawa et Ryugu, visités par les missions japonaises Hayabusa 1 et Hayabusa 2, et la roche spatiale Eros, qui a été explorée par la NASA avec la sonde NEAR Shoemaker au début des années 2000. Outre les quatre cités, l’astéroïde Toutatis a été brièvement visité par la sonde lunaire chinoise Chang’e 2, qui a pris plusieurs images de celui-ci en 2012.

Selon la NASA, avant de toucher la surface de Dimorphos à une vitesse impressionnante de plus de 24 000 km/h, le vaisseau spatial transmettra des images de l’astéroïde, captées par sa caméra DRACO, au rythme d’une par seconde.

Dans un premier temps, la caméra sera focalisée sur les deux astéroïdes. À mesure qu’il approche, l’instrument se concentrera sur le plus petit, guidant DART vers lui. Au fur et à mesure que l’engin s’approche de la petite lune, les captures seront de plus en plus détaillées jusqu’à ce que la transmission soit brusquement interrompue, au moment de la collision.

Astéroïde Didymos/Dimorphos
La paire Didymos/Dimorphos est le premier système binaire d’astéroïdes visité par un engin spatial. Image : ESA – Bureau des sciences

Un CubeCat de construction italienne appelé LICIACube, qui a voyagé en tant que «passager» sur DART et a été tiré 11 jours avant l’impact, observera l’accident à une distance de sécurité d’environ 1 000 km, puis s’approchera vers la surface nouvellement guérie pour explorer le résultat de l’impact en détail.

On ne sait pas si l’astéroïde est aussi mou que Bennu, qui a presque avalé le vaisseau spatial OSIRIS-REx comme des sables mouvants, ou s’il s’agit d’un morceau de roche solide qui écrasera complètement DART. Les astéroïdes sont si petits et leur gravité est si faible que même regarder la roche d’en haut n’aide pas à prédire les effets de l’impact.

« Les images peuvent être trompeuses, et à moins que vous ne touchiez [no asteroide], vous ne savez pas », a déclaré Patrick Michel, l’investigateur principal de la mission Hera, prévue par l’Agence spatiale européenne (ESA), qui visitera Dimorphos et Didymos en 2027 pour terminer l’étude d’impact. « La raison en est que vous êtes dans un environnement de très, très faible gravité. Et la réponse de surface est parfois totalement contre-intuitive car notre intuition est basée sur ce que nous vivons sur Terre.

Comprendre pourquoi la mission DART est une opportunite rare pour
L’illustration 3D montre comment la mission DART impactera l’astéroïde Dimorphos pour dévier son orbite lors d’un test de redirection. Image : Alejo Miranda –

Quelle est la composition du Dimorphos ?

D’après la façon dont Didymos, le plus gros des deux astéroïdes, réfléchit la lumière, les astronomes pensent qu’il est principalement composé de roches riches en silicate, contrairement à Bennu, qui est constitué d’un matériau moins dense et riche en carbone.

Si ces hypothèses sont correctes et si l’astéroïde Dimorphos est fait du même matériau que son compagnon, alors la collision avec le vaisseau spatial DART devrait être moins désordonnée et peut-être moins efficace pour changer d’orbite qu’elle ne le serait si l’astéroïde était plus lisse, selon Daly. . « Pour être sûr, cependant, nous devrons attendre les données LICIACube. »

Daly explique que le CubeSat volera également autour de Dimorphos et photographiera l’ensemble de l’astéroïde pour permettre aux scientifiques de reconstruire sa forme. Il faudra cependant des semaines, voire des mois, pour télécharger toutes les données et révéler les secrets de la roche spatiale.

Comment se forment les astéroïdes binaires ?

« Comme le duo Didymos-Dimorphos est le premier système binaire d’astéroïdes à être étudié en détail, les scientifiques espèrent apprendre quelque chose sur la façon dont ces partenariats se forment », a déclaré Daly.

Selon les estimations, environ 16% des astéroïdes proches de la Terre de plus de 200 mètres peuvent être doubles, voire triples. « Selon certaines théories, ces familles d’astéroïdes peuvent se former lorsqu’une roche plus grosse commence à tourner très rapidement, perdant une partie de son matériau dans le processus », a déclaré Daly.

D’autres théories suggèrent que des astéroïdes binaires et triples peuvent être produits par des collisions. « L’une des choses que nous pourrons faire avec la mission DART est de regarder à quoi ressemble Didymos dans les images et à quoi ressemble Dimorphos dans les images », a déclaré Daly. « Et s’ils se ressemblent morphologiquement, cela suggère qu’ils se sont peut-être séparés. Si Didymos ressemble plus à Bennu, mais que Dimorphos ne l’est pas, alors peut-être que cette approche divisée n’a pas de sens. »

En apprendre le plus possible sur Didymos et Dimorphos aidera les scientifiques à faire de meilleures hypothèses sur d’autres astéroïdes. « Et plus nous en savons, plus nous avons de chances de bien faire les choses lorsqu’une roche spatiale dangereuse cible la Terre », a déclaré Daly.

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