Une expérience montre ce qu’une heure de contact avec la nature fait au cerveau humain

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Un article paru plus tôt ce mois-ci dans le magazine Psychiatrie moléculaireappartenant au groupe la nature, établit une corrélation entre la santé humaine et le contact avec la nature. Selon l’étude, marcher dans une forêt pendant seulement une heure, par exemple, peut déclencher des réactions bénéfiques dans notre cerveau.

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Une seule heure de contact avec la nature provoque des réactions bénéfiques dans une zone du cerveau humain impliquée dans le traitement du stress. Image : Simona Pilolla –

Comme le souligne le site Web Alerte scientifique, l’histoire humaine s’est largement déroulée dans des décors bucoliques, avec des savanes et des vallées fluviales boisées abritant nos ancêtres pendant des millions d’années. En comparaison, les villes modernes ont apporté un nouveau type d’habitat qui, malgré ses nombreux avantages, nuit souvent à notre santé mentale.

Plusieurs recherches établissent un lien entre les environnements urbains et un risque accru d’anxiété, de dépression et d’autres problèmes de santé mentale comme la schizophrénie.

En revanche, d’autres études soulignent que la visite de zones boisées, même brièvement, peut apporter un certain nombre d’avantages à la santé mentale et physique, notamment une baisse de la tension artérielle, une réduction de l’anxiété et de la dépression, une meilleure humeur, une plus grande concentration, une meilleure qualité de sommeil, une mémoire affinée et guérison plus rapide pour certaines maladies.

Certaines pistes de recherche indiquent que l’amygdale, une petite structure au centre du cerveau impliquée dans le traitement du stress, l’apprentissage émotionnel et la réaction de combat ou de fuite, est moins activée lors de perturbations chez les résidents ruraux que chez les citadins.

Cela ne indique pas nécessairement que la vie rurale a cet effet. C’est peut-être le fait que les personnes qui ont naturellement cette personnalité plus calme sont plus susceptibles de vivre à la campagne. Pour comprendre cette question, des chercheurs de l’Institut Max Planck pour le développement humain en Allemagne ont utilisé l’imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf).

Après avoir sélectionné 63 volontaires adultes en bonne santé pour l’expérience, les scientifiques ont demandé aux volontaires de remplir des formulaires, d’effectuer une tâche de mémoire de travail et de subir des IRMf tout en répondant à des questions, dont certaines étaient conçues pour induire un stress social.

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Suivi GPS de deux participants pendant l’expérimentation : l’un se promenant dans la nature (forêt de Grunewald, à Berlin), et l’autre en milieu urbain (dans le quartier Schloßstraße de la capitale allemande). Crédits : Sudimac, S., Sale, V. & Kühn, S. in Mol Psychiatry

Les participants ont ensuite été assignés au hasard à faire une promenade d’une heure dans un cadre urbain (un quartier commerçant animé de Berlin) ou naturel (la forêt de Grunewald, également dans la capitale allemande).

On leur a demandé d’emprunter un itinéraire précis, sans dévier de leur route ni utiliser leur téléphone portable en cours de route. Après la marche, chaque participant a eu une autre IRM, avec une tâche supplémentaire induisant du stress, et a rempli un autre questionnaire.

Selon les chercheurs, les IRM ont montré une activité réduite dans les amygdales après une promenade en forêt, ce qui soutient l’idée que la nature peut déclencher des effets bénéfiques dans les régions du cerveau impliquées dans le stress. Et que cela peut apparemment arriver en seulement 60 minutes.

« Les résultats confirment la relation positive précédemment supposée entre la nature et la santé du cerveau, mais il s’agit de la première étude à prouver le lien de causalité », déclare la neuroscientifique environnementale Simone Kühn, responsable du groupe de neurosciences environnementales Lise Meitner à l’Institut Max Planck.

Kühn a déclaré que les participants qui ont traversé la forêt ont également signalé plus de vigilance et plus de plaisir de la promenade elle-même que ceux qui ont fait des promenades urbaines, une conclusion cohérente avec les résultats de l’étude ainsi que des recherches antérieures.

Concernant les sujets qui ont fait des promenades urbaines, si leur activité amygdale n’a pas diminué comme pour ceux qui se sont promenés dans la nature, elle n’a pas non plus augmenté, même après avoir passé une heure dans un environnement urbain très fréquenté.

« Cela plaide fortement en faveur des effets salutogènes de la nature par opposition à l’exposition urbaine qui provoque un stress supplémentaire », indique l’article. Peut-être que l’effet de stress est moins puissant ou omniprésent que d’autres études le suggèrent ou dépend de certains facteurs qui n’étaient pas présents dans cette rue à Berlin.

Quoi qu’il en soit, la nouvelle étude offre certaines des preuves les plus claires que l’activité cérébrale liée au stress peut être réduite en se promenant dans une forêt voisine, tout comme nos ancêtres le faisaient.

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