Des tremblements de terre causés par des météorites sont détectés par une sonde sur Mars

Des Tremblements De Terre Causés Par Des Météorites Sont Détectés

Un article paru ce lundi (19) dans le magazine Géoscience de la nature décrit une étude menée par une équipe internationale de chercheurs qui révèle une nouvelle capacité du vaisseau spatial InSight, l’atterrisseur de la NASA qui examine l’activité sismique de Mars.

Selon l’étude, l’équipement est également capable de détecter de faibles secousses résultant d’impacts de météorites.

La sonde InSight passe en mode sans echec sur Mars

La sonde InSight de la NASA, conçue pour détecter les tremblements de terre sur Mars, peut différencier les bruits du sol martien de ceux causés par les météorites. Image : NASA

Combiner les données recueillies par la sonde avec les informations des scientifiques de la mission Orbiteur de reconnaissance de Mars (MRO), les chercheurs ont réussi à associer ces grondements de sol avec des cratères nouvellement formés.

Ceci est important non seulement pour aider à comprendre les processus d’impact qui continuent de façonner la géologie martienne, mais aussi pour démontrer comment la collecte de données sismiques peut révéler des informations au-delà des paramètres de mission attendus.

Comme le souligne le site Web Alerte scientifique, le vaisseau spatial InSight a changé la donne pour l’étude de Mars. Depuis son atterrissage sur la planète en novembre 2018, il a montré qu’il est beaucoup plus actif géologiquement qu’on ne le pensait auparavant.

Le module InSight peut différencier les origines des vibrations sur Mars

Grâce au sismomètre intégré à l’atterrisseur robotique, les scientifiques ont utilisé les ondes de ces tremblements de terre pour produire la première carte détaillée de l’intérieur martien. L’appareil sensible a même été utilisé pour nous faire connaître les sons d’un autre monde, en détectant des vibrations acoustiques dans la fine atmosphère martienne.

Ces capacités montrent que l’atterrisseur est dans une position privilégiée pour détecter les vibrations d’une autre source : des météores explosant bruyamment dans l’atmosphère de la planète quelques instants avant que leurs débris n’impactent la surface sous forme de météorites.

« Un lien clair entre les ondes sismiques et acoustiques enregistrées et un cratère d’impact donné n’a jamais été réalisé sur une autre planète », déclare l’article dirigé par l’astrophysicien Raphael Garcia, de l’Institut national supérieur de l’aéronautique et de l’espace de l’Université de Toulouse, France .

« L’expérience sismique pour la structure interne (SEIS) et les capteurs de pression sur l’atterrisseur InSight offrent une occasion unique de relier l’entrée de météores dans l’atmosphère martienne et les processus d’impact au sol aux ondes mécaniques qu’ils génèrent. Nous utilisons les données sismiques d’InSight pour estimer les emplacements des nouveaux cratères d’impact sur Mars », explique Garcia.

Des tremblements de terre causes par des meteorites sont detectes
Le diagramme montre les processus physiques associés à l’entrée et à l’impact des météorites sur Mars et comment ils sont détectés par le vaisseau spatial Insight. Crédits : Garcia et al., Nat. Géosci., 2022

Le passage d’une roche spatiale suffisamment grande à travers une atmosphère planétaire est un événement troublant. D’abord, par les ondes de choc provoquées par l’entrée. Lorsque les gaz atmosphériques s’infiltrent dans les fissures de la roche, ils la pressurisent de l’intérieur, ce qui provoque une explosion. Le résultat? Plus d’ondes de choc.

Lorsqu’ils touchent le sol, les morceaux de météorite provoquent encore plus d’agitation. Théoriquement, toutes ces secousses devraient être converties en ondes acoustiques et sismiques détectables par une instrumentation sensible.

Avant même le lancement de la mission InSight, Garcia et ses collègues soupçonnaient que la sonde serait capable de détecter une explosion de météore, mais ce que l’équipe a pu accomplir a dépassé les attentes.

À l’aide des données acoustiques et sismiques d’InSight, ils ont identifié quatre événements d’impact distincts sur Mars, tous à moins de 300 kilomètres de l’atterrisseur. Ces événements ont eu lieu les 27 mai 2020, 18 février 2021, 31 août 2021 et 5 septembre 2021.

Les heures d’arrivée des ondes acoustiques et sismiques à l’atterrisseur ont ensuite permis à l’équipe de déterminer où les impacts ont frappé : 286,5, 84, 267 et 86 kilomètres d’InSight, respectivement. Des images de ces régions captées par le MRO ont alors révélé de nouvelles cicatrices d’impact sur la surface martienne, attestant des calculs de l’équipe.

Les impacts de météorites (et les explosions de météorites) peuvent avoir des effets intéressants sur une planète. Les scientifiques pensent que les météores étaient responsables de fournir les ingrédients clés qui ont conduit à l’émergence de la vie ici sur Terre, par exemple. Et les impacts de météorites peuvent également avoir joué un rôle important dans l’évolution de cette vie à travers les événements d’extinction.

Bien que Mars semble stérile, les impacts de météorites peuvent encore affecter sa géologie et son atmosphère. Par conséquent, caractériser l’activité actuelle des météores et des météorites là-bas peut nous aider à mieux comprendre comment et pourquoi la planète est comme elle est.

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