Mars : Perseverance collecte des échantillons riches en composés organiques

Mars : Perseverance Collecte Des échantillons Riches En Composés Organiques

La recherche de signes de vie sur Mars par Perseverance a considérablement augmenté. Ces derniers mois, le rover a exploré les vestiges d’un ancien delta fluvial à l’intérieur du cratère Jezero, qui abritait un grand lac il y a des milliards d’années.

La présence de ce delta est l’une des principales raisons pour lesquelles la NASA a envoyé le rover de la taille d’une voiture à Jezero, le site répondant aux attentes jusqu’à présent, selon les membres de l’équipe de la mission.

Persévérance a recueilli quatre échantillons de la formation du delta depuis début juillet. Tous les quatre ont été forés dans des roches qui montrent que cette partie de Mars aurait probablement pu abriter des organismes semblables à la Terre dans le passé, et pourrait même conserver des signes d’une telle vie microbienne.

« Les roches que nous étudions dans le delta ont la plus forte concentration de matière organique que nous ayons jamais trouvée lors de la mission », a déclaré jeudi le scientifique du projet Ken Farley du California Institute of Technology de Pasadena, aux États-Unis, lors d’une conférence de presse. ( 15).

« Et, bien sûr, les molécules organiques sont les éléments constitutifs de la vie. Donc tout cela est très intéressant, car on a des roches qui se sont déposées en milieu habitable dans un lac qui transporte de la matière organique », a-t-il ajouté.

Une caractéristique delta que Persévérance a récemment expérimentée et étudiée, un rocher de 0,9 mètre de large que l’équipe appelle Wildcat Ridge, est particulièrement intrigante. Wildcat est un mudstone à grain fin qui s’est probablement formé au fond de l’ancien lac Jezero, ont déclaré les membres de l’équipe.

Les échantillons de cratère sur Mars sont riches en composés organiques

L’instrument SHERLOC (Scanning Habitable Environments with Raman and Luminescence for Organics and Chemicals) de Perseverance a révélé que la roche regorge de matières organiques, qui sont spatialement associées à des minéraux contenant du soufre appelés sulfates.

« Cette corrélation suggère que lorsque le lac s’est évaporé, les sulfates et les matières organiques se sont déposés, préservés et concentrés dans cette zone », a déclaré Sunanda Sharma, scientifique de SHERLOC, du Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie du Sud, aux États-Unis, lors du collectif.

«Sur Terre, les dépôts de sulfate sont connus pour conserver les matières organiques et peuvent abriter des signes de vie, appelés biosignatures. Cela fait de ces échantillons et de cet ensemble d’observations parmi les plus intrigants que nous ayons faits jusqu’à présent sur la mission et remplit une partie de l’excitation que l’équipe avait alors que nous approchions de l’avant du delta. »

La biosignature dans les échantillons de Mars sera difficile à prouver

Farley et Sharma ont toutefois souligné que ces composés martiens ne peuvent pas être considérés comme des biosignatures. Les matières organiques peuvent être générées et placées par des processus purement géologiques et les données collectées par Perseverance jusqu’à présent n’en disent pas assez sur le scénario source pour établir une connexion.

En effet, il sera très difficile pour l’équipe de la mission de faire une telle détermination en utilisant uniquement les observations du rover, selon Farley, car la tâche est complexe et la charge de la preuve qu’une prétendue détection de vie extraterrestre doit rencontrer est trop élevée. Cette réalité est incarnée dans la conception de la mission de Persévérance.

Mars Perseverance collecte des echantillons riches en composes organiques
Persévérance travaillant dans la région appelée Skinner Ridge, dans le cratère Jezero (Image : NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS)

Des échantillons devraient arriver sur Terre en 2033

Si tout se passe comme prévu, les échantillons collectés par Persévérance seront envoyés sur Terre dès 2033 via une campagne conjointe entre la NASA et l’Agence spatiale européenne (ESA).

Une fois les échantillons sur notre planète, les scientifiques du monde entier pourront les examiner avec une variété d’instruments, dont beaucoup sont plus grands et plus complexes que tout ce que vous pouvez mettre sur un rover martien.

Persévérance transporte 43 tubes d’échantillons, dont 15 ont déjà été scellés. 12 contiennent des carottes de roche forées, une est un échantillon atmosphérique (le résultat de la première tentative d’échantillonnage de roche de Perseverance, qui ne s’est pas déroulée comme prévu), et deux sont des « tubes témoins ».

L’équipe de la mission utilisera les tubes témoins pour déterminer quels matériaux dans les échantillons de Mars, le cas échéant, pourraient être des contaminants terrestres. L’exemple de plan de retour prévoit un orbiteur de retour terrestre (ERO) fourni par l’ESA et un atterrisseur construit par la NASA, qui devraient être lancés sur Mars fin 2027 et début 2028, respectivement.

Persévérance ira jusqu’à l’atterrisseur et déposera ses échantillons, qui seront lancés depuis la surface martienne à bord d’une fusée emportée par l’atterrisseur. ERO récupérera les échantillons en orbite autour de Mars et les ramènera sur Terre.

Le rover, qui a atterri avec le minuscule hélicoptère Ingenuity démontrant la technologie en février 2021, devrait encore être en assez bonne santé à la fin des années 2020 pour effectuer le travail de livraison d’échantillons, selon les responsables de la NASA.

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À Wildcat Ridge, le rover a extrait deux carottes de roche (Image : NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS)

L’affirmation est basée sur le rover Curiosity, qui partage le même plan corporel de base et le même système d’énergie nucléaire que Persévérance et qui est toujours aussi fort à l’intérieur du cratère Gale de la planète rouge plus de dix ans après son atterrissage.

Mais si la tentative échoue, la NASA et l’ESA ont un plan B. Persévérance prélève deux échantillons de chaque roche qu’elle collecte, une pour la garder à bord et une pour la stocker dans un ou plusieurs « dépôts » à Jezero.

Ainsi, si Persévérance n’est pas en mesure de livrer les échantillons, la sonde de retour se posera à proximité des dépôts d’échantillons et récupérera les tubes un par un à l’aide de deux hélicoptères.

Ces hélicoptères seront lancés à bord de l’atterrisseur et seront très similaires à l’Ingenuity, qui est toujours aussi performant après 31 vols vers Mars. Les hélicoptères de collecte d’échantillons devront cependant être un peu plus volumineux que l’Ingenuity, car ils seront équipés de roues pour les aider à rouler dans les tubes d’échantillons.

L’équipe de Persévérance a déjà choisi un emplacement possible pour le premier dépôt d’échantillons – une partie agréable et plate de Jezero qui serait un site d’atterrissage sûr.

Le 19 octobre, les membres de l’équipe tiendront une réunion « pour y aller ou ne pas y aller » qui déterminera s’ils sont prêts à commencer à y déposer des tubes d’échantillons, a déclaré Lori Glaze, responsable des sciences planétaires à la NASA. Si la décision est de « partir », Persévérance stockera 10 à 11 tubes d’échantillons sur place, une opération qui prendra probablement environ deux mois.

Avec des informations de l’espace

Image en vedette : Merlin74/

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