Que sont les exoplanètes ?

Que Sont Les Exoplanètes ?

Avec le télescope spatial James Webb, les astronomes espèrent voir plus loin dans l’univers que jamais auparavant, enregistrant des galaxies entières et des systèmes planétaires avec des détails sans précédent. Parmi tant d’observations, il y a celles d’exoplanètes, mais que indique exactement ce terme ? Et pourquoi reçoivent-ils autant d’attention ?

Fondamentalement, les exoplanètes sont des planètes en dehors de notre système solaire. Par conséquent, ce type de planète orbite autour d’une étoile autre que notre Soleil. Le concept, bien qu’étudié depuis longtemps, est relativement nouveau, la première confirmation d’une telle étoile n’ayant eu lieu qu’en 1992. Depuis lors, plus de 5 000 ont été confirmées. Cela peut sembler beaucoup, mais ce n’est rien comparé à la quantité qui existe dans l’Univers.

C’est-à-dire que lorsque nous recherchons une vie extraterrestre, nous regardons des exoplanètes. Mais ce n’est pas le seul, et souvent pas le but principal, d’étudier ces planètes. Des étoiles comme celles-ci peuvent nous aider à comprendre le passé et l’avenir de la Terre, car il en existe une infinité, avec une immensité d’âges, de tailles et de compositions.

Selon la NASA, l’observation des planètes lointaines est particulièrement difficile car elles n’ont pas de lumière propre et sont beaucoup plus petites qu’une étoile. Par conséquent, l’enregistrement est généralement effectué lorsque ces planètes « passent devant » l’étoile dans laquelle elles orbitent. En fait, 76,5% des exoplanètes se trouvent de cette façon, mais ce n’est pas la seule.

Quelque 19 % de ces planètes sont découvertes lorsque leur « soleil » oscille avec l’interférence gravitationnelle de la planète, ce qui fait que la luminosité de l’étoile émet de la lumière infrarouge parasite qui peut être captée. Les télescopes comme le James Webb sont essentiels à cet égard.

Il existe encore un autre moyen de détection, responsable de seulement 2% des planètes découvertes, qui utilise le phénomène appelé lentille gravitationnelle. Fondamentalement, cela se produit lorsque la lumière subit une déformation lors du passage à travers une planète ou un objet très massif.

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Image : Illustration d’une exoplanète de pierre avec la lune en arrière-plan. Crédits : Jurik Peter/

Est-il possible d’observer directement les exoplanètes ?

Il est possible d’observer directement une exoplanète. Cependant, c’est aussi assez improbable. Comme nous l’avons mentionné, le fait qu’ils ne produisent pas leur propre lumière et qu’ils soient beaucoup plus petits que les étoiles rend cette observation très difficile. Pour trouver avec une observation directe, il faut des conditions extrêmement idéales, ce qui indique que moins de 1% du total des étoiles de ce type ont été trouvées de cette manière.

Autrement dit, les exoplanètes sont :

  • Planètes hors de notre système solaire
  • Difficiles à observer, car ils n’émettent pas leur propre lumière
  • Rarement attrapé directement

Existe-t-il des planètes semblables à la Terre ?

La première planète semblable à la Terre a été découverte par le télescope Kepler en 2014. Oui, cela ne fait que quelques années que nous avons commencé à étudier des planètes similaires à la nôtre. A l’époque, le soi-disant Kepler-186f a été détecté à une distance de son étoile où il serait possible d’avoir de l’eau liquide, considérée comme un indicateur important de l’existence de la vie.

Cependant, cette planète orbite autour d’une étoile différente de la nôtre, ce qui fait qu’elle ne reçoit que 1/3 de la lumière solaire que nous recevons. Depuis lors, plusieurs « candidats » à la vie ont été localisés, mais dans chacun d’eux, il n’y a pas de consensus sur les conditions présentées sur la planète. La difficulté d’étude et d’observation est l’un des principaux facteurs qui empêchent la confirmation des conditions de ces étoiles.

Rencontrez lexoplanete Superterra qui pourrait etre recouverte de lave
La planète 55 Cancri-e pourrait-elle être une Super-Terre recouverte de lave ? Image : Divulgation/ NASA, ESA, CSA, Dani Player (STScI)

Que sont les « super-terres » ?

Parmi les types d’exoplanètes, l’une des plus intéressantes sont les « super-Terres ». Dans notre système solaire, il y a des planètes rocheuses, comme la nôtre, Mars et d’autres. Et des géantes gazeuses comme Jupiter et Saturne. Dans ce cas, une « super-Terre » est une planète dont la masse est supérieure à celle de la Terre, mais inférieure à celle des géantes gazeuses.

Le terme, bien que curieux, ne définit que la masse de l’étoile et non sa similitude avec la Terre, que ce soit en termes de distance à son soleil ou de potentiel d’existence de la vie. La masse maximale qu’une super-Terre peut avoir est généralement de 10 masses terrestres. La valeur minimale varie de 1 ou 1,9 à 5 fois la masse de la Terre. Au dessus de 10 la planète est considérée comme géante.

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