Les mammifères vivaient aux côtés des premiers dinosaures, selon une étude controversée

Les Mammifères Vivaient Aux Côtés Des Premiers Dinosaures, Selon Une

Le premier mammifère connu était un minuscule animal ressemblant à une musaraigne qui vivait aux côtés des premiers dinosaures il y a 225 millions d’années, retardant l’apparition des mammifères d’environ 20 millions d’années, affirme une nouvelle étude controversée, publiée dans le Journal of Anatomy. .

Une équipe internationale de chercheurs a étudié les restes fossilisés d’un animal de 20 centimètres de long appelé Brasilodon quadrangularis et a décidé qu’il s’agissait d’un mammifère car il a développé deux séries de dents tout au long de sa vie comme la plupart des mammifères, y compris les humains modernes. .

Les auteurs affirment que Brasilodon est aujourd’hui le premier mammifère connu de la science, tel qu’il apparaît dans les archives fossiles environ 20 millions d’années avant Morganucodon, qui était auparavant le premier animal connu à être considéré comme un mammifère.

Cependant, la classification initiale des mammifères est complexe, et un chercheur qui n’a pas participé à l’étude a déclaré à Live Science que ni Brasilodon ni Morganucodon ne sont des mammifères et qu’ils appartiennent tous les deux plus bas dans l’arbre évolutif, malgré leur dentition similaire à celle d’un mammifère. .

Les glandes mammaires productrices de lait – une caractéristique qui aide à définir les mammifères d’aujourd’hui – n’ont pas été trouvées dans les archives fossiles. Par conséquent, les chercheurs recherchent des preuves d’ascendance mammifère dans les os et les dents minéralisés.

Les mammiferes vivaient aux cotes des premiers dinosaures selon une
Les mammifères auraient vécu avec les premiers dinosaures (Image : Ton Bangkeaw/)

Une caractéristique dentaire des mammifères est la présence de deux ensembles de dents : les dents de lait et les dents d’adulte. En revanche, les reptiles et les poissons peuvent souvent repousser leurs dents (s’ils en ont) et passer par plusieurs séries, en tant que juvéniles et adultes.

Les chercheurs ont analysé trois mâchoires inférieures de Brasilodon – une mâchoire juvénile et deux mâchoires adultes – du site de Linha São Luiz dans le sud du Brésil, où l’espèce a été découverte il y a des décennies aux côtés de certains des premiers dinosaures.

L’équipe a utilisé la technique destructrice consistant à sectionner les mâchoires pour voir les dents se développer à l’intérieur. Les universités du sud du Brésil ont beaucoup de fossiles de Brasilodon, donc les mâchoires n’étaient pas trop précieuses pour être coupées.

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Illustration d’un Brasilodon (Image : Illustration/Wiley Anatomical Society)

« Ce que nous avons découvert, c’est que Brasilodon ne mue qu’une seule fois », a déclaré à Live Science la co-auteur Martha Richter, associée scientifique au Natural History Museum de Londres, en Angleterre. La présence de deux séries de dents fait de Brasilodon un diphiodonte – le nom donné à un animal à deux séries de dents – et suggère que Brasilodon est plus étroitement lié aux mammifères qu’aux reptiles.

« Nous n’avons aucun exemple de reptile qui n’a que deux paires de dents », a déclaré Richter. « Les anciens reptiles échangeaient constamment leurs dents à des rythmes différents. »

Des études montrent que les dents diphiodontes sont le résultat d’une « chaîne génétique d’événements » qui régule non seulement la forme du crâne et des dents, mais aussi des fonctions corporelles également associées aux mammifères, comme l’endothermie (capacité à réguler métaboliquement la chaleur). du corps), la lactation et la croissance des cheveux, a déclaré Richter.

« Ils sont tous liés les uns aux autres », a ajouté le chercheur. Brasilodon ressemblait à un mammifère, avec une longue queue et d’autres traits ressemblant à ceux d’une musaraigne. Positionner l’espèce comme le premier mammifère connu en ferait une partie de la lignée évolutive qui a survécu à deux événements d’extinction de masse, y compris la frappe d’astéroïdes qui a anéanti les dinosaures non aviaires à la fin du Crétacé il y a 66 millions d’années et a permis aux mammifères de se diversifier sur terre et en mer.

Cependant, tout le monde n’est pas convaincu par les résultats de l’étude. « L’étude ne présente pas de données pour étayer un changement dans la position de Brasilodon », a déclaré à Live Science Simone Hoffmann, professeure associée au New York Institute of Technology, États-Unis, spécialisée dans l’histoire de l’évolution des premiers mammifères.

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Exemple de musaraigne (Image : Udo Kieslisch/)

« Sur la base de toutes les autres études, Brasilodon n’est pas un mammifère, ce n’est certainement pas le mammifère le plus ancien, et ce n’est même pas une forme de mammifère (mammifères et leurs plus proches parents). » Hoffmann a noté que les auteurs de l’étude utilisent les mammifères et les formes de mammifères presque de manière interchangeable dans l’étude.

Bien que cela ait été une pratique courante dans la communauté scientifique, a-t-elle déclaré, ces groupes devraient désormais être considérés comme distincts. « Les mammifères sont un clade qui est plus en arrière dans l’arbre évolutif que les mammifères », a-t-il déclaré. « Les formes de mammifères incluent les fossiles qui ont précédé les mammifères ainsi que les mammifères. »

Morganucodon est la plus ancienne forme de mammifère connue, tandis que Brasilodon est généralement placé en tant que groupe sœur aux côtés des formes de mammifères dans l’arbre évolutif, ou en tant que groupe sœur du clade plus grand suivant, les mammalomorphes, selon Hoffmann.

Les dents de diphiodontes sont une caractéristique connue des formes de mammifères, mais bien que trouver cette caractéristique chez Brasilodon soit « excitant », cela n’indique pas nécessairement qu’elle appartient à d’autres formes de mammifères, a-t-elle déclaré.

Les animaux héritent des traits de leurs ancêtres, mais la vie évolue et change constamment pour former de nouvelles branches sur l’arbre évolutif, a-t-il poursuivi. « Les plumes étaient autrefois considérées comme une caractéristique déterminante des oiseaux. Nous savons maintenant que les plumes sont apparues beaucoup plus tôt et sont communes à de nombreux dinosaures. Mais ce n’est pas parce que le Tyrannosaurus Rex a été reconstruit pour avoir des plumes qu’il est un oiseau. »

Richter a reconnu que les résultats de l’étude peuvent être contestés, notant que la classification de ces premiers groupes de mammifères est controversée et que la conversation sur la façon dont les premiers mammifères sont classés est en cours. « Cet article aidera à éclairer cette discussion », a-t-il ajouté.

Via la science en direct

Image en vedette : Illustration/Wiley Anatomical Society

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