La vie au-delà de la Terre devrait être découverte dans les 25 prochaines années, selon un expert

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Avec l’avancée technologique dans le domaine spatial, les astronomes sont de plus en plus enthousiasmés par les possibles découvertes qui pourraient provenir de nouvelles explorations d’exoplanètes (planètes extérieures à notre système solaire) qui sont vastes et une période a déjà été mise à l’horizon : 25 ans.

C’est le moment où la vie extraterrestre devrait être trouvée. C’est du moins ce que l’astrophysicienne de l’EPF de Zurich Sasha Quanz a souligné lors de l’ouverture du nouveau Centre pour l’origine et la prévalence de la vie de l’université.

Lors d’une conférence de presse, Quanz a détaillé quels projets technologiques en cours pourraient permettre la découverte de la vie au-delà de la Terre. De plus, il a parlé de l’avancée des connaissances sur les autres planètes au cours des 27 dernières années, après la découverte de la première exoplanète.

Selon Quanz, les astronomes croient maintenant qu’il existe un grand nombre d’exoplanètes, dont beaucoup ressemblent à la Terre, dans des conditions dans lesquelles la vie est possible. Cependant, l’astrophysicien pointe un obstacle : on ne sait pas encore si ces planètes ont des atmosphères et de quoi elles sont constituées. Pour résoudre ce problème, il suggère que ces structures soient étudiées par une approche observationnelle, en utilisant des photos prises de ces planètes.

Le télescope spatial James Webb a publié la première image directe d’une exoplanète en orbite autour d’une étoile lointaine : la géante gazeuse HIP 65426 b, une planète 12 fois plus grosse que Jupiter, qui se trouve à 100 distances Soleil-Terre de son étoile mère. Bien que n’étant pas construit pour étudier les exoplanètes, James Webb a déjà livré un certain nombre de percées dans la recherche sur ce sujet, notamment la détection de dioxyde de carbone et d’eau dans les atmosphères de plusieurs d’entre elles.

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Parmi des milliers d’exoplanètes connues, les astronomes du MIT en ont signalé trois qui ne sont pas vraiment des planètes. Sur la photo, l’interprétation d’un artiste des étoiles et des planètes. crédit : Nasa

De nouveaux instruments pour trouver la vie au-delà de la Terre

Heureusement, de nouveaux instruments plus sensibles destinés à cet effet sont déjà en cours de construction. L’astrophysique elle-même, avec son équipe, développe un imageur et un spectrographe infrarouge moyen (METIS), le premier instrument de ce type qui fera partie de l’Extremely Large Telescope (ELT) au Chili.

D’autres projets comme LIFE (Large Interferometer for Exoplanets), une mission conçue en 2017, qui est en phase initiale d’étude et n’a pas encore été officiellement approuvée ni financée, sont en discussion au sein de l’Agence spatiale européenne (ESA).

Un télescope spatial spécifique observerait un grand nombre d’exoplanètes à la recherche de traces de molécules dans leurs atmosphères lointaines qui pourraient indiquer la présence de vie au-delà de la Terre. Selon Quanz, le nouveau centre de l’ETH Zurich espère jeter les bases d’une telle mission et approfondir les études dans ce domaine. « Nous devons acquérir une compréhension plus approfondie des éléments constitutifs plausibles de la vie, des voies et des échelles de temps des réactions chimiques et des conditions externes pour nous aider à hiérarchiser les étoiles cibles et les planètes cibles », a-t-il déclaré.

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