Mars : l’ISS suggère aux rovers de creuser profondément pour trouver la vie sur la planète

Mars : L'iss Suggère Aux Rovers De Creuser Profondément Pour

Les rovers martiens de la NASA ne devraient pas s’attendre à détecter des biomarqueurs à la surface de la planète rouge, selon une nouvelle étude basée sur une expérience à bord de la Station spatiale internationale (ISS), qui suggère que le rayonnement ultraviolet décomposera ces molécules après seulement un an ou donc deux.

Curiosity et Perseverance utilisent des spectromètres Raman pour identifier des composés organiques et, potentiellement, des molécules biologiques à la surface de Mars.

Un spectromètre Raman utilise un laser pour exciter les molécules, puis la façon dont ces molécules excitées diffusent la lumière indique aux scientifiques de quel type de molécules il s’agit. En particulier, ils sont sensibles aux composés organiques, c’est pourquoi ils sont un outil clé pour les deux rovers.

Cependant, de nouvelles recherches, publiées ce mercredi (7) dans Science Advances, menées sur l’ISS et dirigées par Mickael Baqué du Centre aérospatial allemand (DLR), ont jeté le doute sur l’utilité des instruments sur Mars. En raison de sa faible atmosphère et de son manque de blindage magnétique, Mars est inondée d’un torrent de lumière ultraviolette du soleil, qui peut être nocive pour les cellules biologiques.

Mars lISS suggere aux rovers de creuser profondement pour
Expose-R2 se trouve à l’extérieur de l’ISS et héberge des matériaux biologiques et des organismes à tester (Image : Handout/Roscosmos)

L’équipe de Baqué a exposé des échantillons de sept types différents de biomolécules à des conditions semblables à celles de Mars pendant 469 jours à l’expérience Biologie et Mars (BIOMEX), qui est installée sur la plate-forme Expose-R2 à l’extérieur de l’ISS.

La température, les cycles de lumière quotidiens et les niveaux de rayonnement ionisant ont été adaptés pour imiter Mars et l’échantillon a été placé entre le régolithe simulé de Mars. Les biomolécules impliquées dans l’expérience étaient toutes couramment trouvées dans les organismes : bêta-carotène, chlorophylline, naringénine, quercétine, mélanine, cellulose et chitine.

En règle générale, la spectroscopie Raman peut détecter ces sept biomolécules. Cependant, à la fin de l’expérience, l’équipe de Baqué a constaté que seuls trois – la chlorophylline, la quercétine et la mélanine – restaient détectables et même leur signal s’était affaibli entre 30% et 50%.

La lumière ultraviolette à laquelle les molécules ont été exposées les a dégradées au point que Raman ne pouvait pas les reconnaître. Ces détections impliquent que Persévérance ou de futures missions de rover pourraient encore identifier des biomarqueurs enfouis à la surface. « Le rayonnement ultraviolet ne pénètre que les premiers micromètres à millimètres de la surface martienne, de sorte que les composés organiques et les biomolécules potentielles doivent être protégés au-delà de ces profondeurs », a déclaré Baqué à Space.com.

Pendant ce temps, le rover Rosalind Franklin ExoMars de l’Agence spatiale européenne apportera sur Mars une foreuse robotique capable de creuser à deux mètres de profondeur. Le lancement de ce rover a été retardé car l’Europe ne coopérera plus avec la Russie en raison de l’invasion de l’Ukraine, et c’est la Russie qui quitterait l’exercice sur Mars.

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Les tests sur l’ISS indiquent que les rovers martiens doivent creuser profondément pour trouver la vie (Image : Juergen Faelchle/)

Même face à un lancement au plus tôt en 2028, le rover Rosalind Franklin offre les meilleures chances de trouver de la vie sur Mars depuis les missions Viking, selon les scientifiques. Si Rosalind Franklin trouve des preuves de vie microbienne, ces microbes auront évolué dans un environnement très hostile.

« La surface martienne semble très nocive pour les composés organiques à cause du rayonnement ultraviolet, mais aussi (à cause des) substances oxydantes, et enfin – mais surtout pour la conservation à long terme sur des milliards d’années – des rayonnements ionisants », a déclaré Baqué.

Fait intéressant, les résultats diffèrent de ceux d’expériences BIOMEX similaires qui ont exposé des organismes intacts, vivants et morts, à des conditions similaires baignées de rayonnement ultraviolet.

Ces expériences ont montré que les biomolécules de l’organisme restent intactes. Baqué a déclaré qu’il attribue cet écart à la capacité de la vie à protéger ses propres cellules.

« Tout comme le régolithe peut protéger les molécules directement exposées de la photodégradation par le rayonnement ultraviolet, d’autres composants cellulaires peuvent jouer le même rôle dans les organismes », a déclaré le chercheur.

Les résultats signifient cependant que Raman pourrait jouer un rôle moins important dans la recherche de la vie martienne, partielle ou présente, que ce à quoi les scientifiques s’attendaient.

L’équipe de Baqué a conclu que tout biomarqueur à la surface se dégraderait en quelques années au plus, ce qui indique qu’à moins que Mars regorge de suffisamment de vie pour reconstituer constamment ces biomarqueurs, la surface semblera morte – ce qui peut être ou non la vraie image.

Via Space.com

Image en vedette : NASA/JPL–Caltech/MSSS

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