L’extinction des dinosaures a permis l’émergence de plus grands mammifères

L'extinction Des Dinosaures A Permis L'émergence De Plus Grands Mammifères

Une étude publiée dans la revue Nature montre comment s’est déroulée l’évolution des mammifères, après analyse de fragments d’os et de dents d’un bathmodon de Pantolambda. Ce mammifère éteint pesait environ 42 kilogrammes à l’âge adulte et a vécu 4 millions d’années après l’extinction des dinosaures.

Selon le chercheur de l’Université d’Édimbourg et auteur principal de l’étude, Gregory Funston, « les mammifères n’étaient pas devenus plus gros qu’un blaireau au cours du Mésozoïque. [252 milhões a 66 milhões de anos atrás]donc Pantolambda faisait deux ou trois fois cette taille ».

Selon les résultats de cette nouvelle étude, l’évolution de P. bathmodon est principalement liée à la gestation de cet animal. Le développement utérin signifiait que la progéniture de ces animaux devenait suffisamment grande et développée pour naître prête à marcher.

Gemma Louise Benevento, chercheuse postdoctorale en paléobiologie macroévolutive au Senckenberg Biodiversity and Climate Research Center (SBiK-F), a déclaré à Live Science qu’il existe des preuves que P. bathmodon a eu des grossesses il y a environ 62 mois il y a des millions d’années. Cette stratégie de reproduction a peut-être aidé de nombreux mammifères placentaires à augmenter de taille après l’extinction des dinosaures.

D’abord la croissance musculaire, puis la croissance cérébrale

On pense que physiquement, P. bathmodon ressemblait à un amalgame de plusieurs mammifères qui existent aujourd’hui. L’auteur de l’article estime qu’il ressemble à un chien ou à un ours, car il avait une longue queue fine et des pieds qui ressemblaient à des mains humaines. Cependant, la taille de sa tête n’était pas proportionnelle à la taille de son corps volumineux, cela indique une croissance cérébrale après la croissance corporelle. D’autres recherches suggèrent que ce modèle de développement – le muscle avant le cerveau – peut être observé chez d’autres mammifères placentaires qui ont émergé après la fin du Crétacé.

Tous les fossiles de P. bathmodon analysés ont été trouvés dans le bassin de San Juan, au Nouveau-Mexique. La collecte d’échantillons sur les individus, dont l’âge variait d’environ 2 ans à 11 ans au moment de la mort, a permis à l’équipe d’estimer la vitesse à laquelle ces animaux ont grandi et combien de temps ils ont vécu.

Analyse des dents fossilisées de P. bathmodon

Les analyses dentaires, qui ont permis de découvrir l’évolution des schémas gestationnels et alimentaires, y compris en relation avec l’allaitement, n’avaient été réalisées que sur des fossiles plus jeunes, jusqu’à 2,6 millions d’années. Pour la première fois chez un animal aussi vieux que P. bathmodon, cette vérification a été faite.

Au fur et à mesure que les dents se développent, l’émail externe et la dentine sous-jacente s’accumulent en couches semblables aux lignes de croissance d’un arbre. Chaque année, le tissu dur recouvrant la racine de la dent gagne une nouvelle couche. La ligne de naissance des dents contient une forte concentration de zinc, qui provient du colostrum, le premier lait produit par les mammifères. Il contient beaucoup de minéraux. Lorsque le lait maternel lui-même commence à être produit, des couches de tissu dentaire commencent à se former et commencent à incorporer beaucoup de baryum – un élément présent dans les dents et les os pendant cette période d’allaitement.

L’analyse de ces couches a indiqué le temps de gestation de P. bathmodon. On estime que la grossesse des femelles a duré un peu plus de sept mois et que leurs bébés ont été allaités pendant un à deux mois. Le taux de croissance de cet animal après la naissance était si rapide qu’il a probablement atteint la maturité sexuelle au cours de la première année de sa vie. Selon l’étude, la plupart des individus sont morts entre 2 et 5 ans, bien que l’animal le plus âgé de l’espèce ait survécu jusqu’à 11 ans.

Le chercheur postdoctoral met en évidence le rôle des dents pour les découvertes. « Les dents sont abondantes dans les archives fossiles de mammifères, et donc l’application de cette technique au Mésozoïque et au Cénozoïque [há 66 milhões de anos] les fossiles de mammifères ouvrent de nouvelles possibilités passionnantes », a-t-il déclaré.

Via : LiveScience

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