La NASA craint que des échantillons de Mars n’infectent la Terre

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Pour gérer les échantillons de Mars qui seront amenés sur Terre en 2033 sans libérer ici d’éventuels agents pathogènes de la planète rouge, la NASA prévoit de mettre en place un laboratoire de confinement spécial spécialement à cet effet.

Mission Mars vers la Terre

Vue d’artiste de la mission Mars Sample Return, prévue pour amener des échantillons de Mars sur Terre en 2033. image : NASA/ESA

Tout ce qui se trouve à l’intérieur du vaisseau spatial de l’Agence spatiale européenne (ESA) qui doit prélever les échantillons en orbite martienne devra être manipulé avec beaucoup de précautions – non pas parce qu’il y a de fortes chances de déclencher une terrible peste martienne sur Terre, mais parce que même si cela est extrêmement improbable, cela vaut la peine de prendre de sérieuses mesures de précaution.

« Comme ce n’est pas une chance de zéro pour cent, nous faisons preuve de diligence raisonnable pour nous assurer qu’il n’y a aucune possibilité de contamination », a déclaré au journal Andrea Harrington, conservatrice des échantillons de Mars pour la NASA. Le New York Times.

De nombreux laboratoires ont été visités par l’agence à travers le monde, mais le problème clé est que certains sont conçus pour protéger ce qu’ils contiennent de la contamination extérieure, tandis que d’autres sont construits pour le contraire : protéger les choses en dehors de ce qu’il y a à l’intérieur.

Le problème est que la NASA aura besoin des deux – à la fois pour s’assurer que les échantillons de Mars n’infectent pas la Terre et pour s’assurer que rien d’ici n’affectera le matériel interplanétaire.

En d’autres termes, l’agence devra adapter les capacités actuelles d’un laboratoire ou construire quelque chose d’entièrement nouveau, qui pourrait être un laboratoire modulaire dans un bâtiment existant. Quelle que soit la décision, l’accent est mis sur la nécessité de protéger les quelque 8 milliards d’habitants de la Terre d’une, peut-être, « pandémie martienne ».

Les planificateurs de mission Retour d’échantillon de Mars dire que le cadre doit répondre à une norme connue sous le nom de « niveau de biosécurité 4 », ou BSL-4, ce qui indique être capable de contenir en toute sécurité les virus les plus dangereux connus de la science.

Il reste à voir si ce modèle sera efficace pour se protéger contre des agents pathogènes inconnus – et nous ne le saurons que dans la prochaine décennie.

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