L’histoire de l’observation des anneaux magnifiques de Saturne

L'histoire De L'observation Des Anneaux Magnifiques De Saturne

Ah, les anneaux de Saturne… combien d’entre nous n’ont pas succombé aux charmes de ces beaux joyaux du système solaire ? Combien n’étaient pas devenus accros à l’Astronomie après avoir observé, au télescope, les anneaux de Saturne ? Donc c’est! Mais toute cette beauté et toute cette exubérance ont longtemps été cachées à l’humanité. Il y a un peu plus de 400 ans, Saturne n’était qu’un grain de lumière errant dans le ciel.

L’astronomie a guidé l’humanité depuis que les premiers hominidés sont descendus des arbres et ont dû migrer à travers la planète. Mais pendant la majeure partie de notre existence, nous pratiquons l’astronomie sans l’aide de télescopes.

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C’est ainsi qu’Eratosthène a mesuré la circonférence de la Terre, comment Aristarque a calculé la distance à la Lune et comment Kepler a postulé les lois du mouvement planétaire. Mais lorsque Galileo Galilei a pointé son télescope vers le ciel, une véritable révolution dans l’astronomie a eu lieu.

En quelques années d’observation, Galilée découvrit les cratères de la Lune, les taches solaires, les phases de Vénus, découvrit que cette tache laiteuse de la Voie Lactée n’était pas une nébuleuse, mais un nuage formé par d’innombrables étoiles lointaines. Il a également découvert les Lunes de Jupiter, ce qui a prouvé que la Terre n’était pas le centre de l’Univers. Mais quand il a tourné son télescope vers Saturne, il a été confronté à quelque chose de différent de tout ce qui n’avait jamais été vu auparavant par aucun être humain.

Lhistoire de lobservation des anneaux magnifiques de Saturne
Illustration de Galileo pointant une longue-vue vers le ciel. Source : Wikimédia Commons

Aujourd’hui, avec nos puissants télescopes et sondes spatiales, nous avons déjà découvert des anneaux sur toutes les planètes géantes du système solaire et même sur des astéroïdes. Mais au début du XVIIe siècle, c’était surprenant et inexplicable. En raison de la mauvaise qualité optique de ses premiers télescopes, Galileo ne pouvait même pas comprendre ce qu’il observait.

Dans ses premières observations, en 1610, il croyait que Saturne était un système triple, composé d’un corps plus grand au centre et de deux plus petits, très proches des côtés. Il l’a également décrit comme « les oreilles de Saturne », et en effet elles ressemblent à…

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[ Desenho de Saturno feito por Galileu em 1610 e 1616 – Fonte: NASA ]

En 1612, il remarqua que les « oreilles » ou « satellites » de Saturne avaient disparu, tout simplement disparu de la vision de Galilée. C’était quelque chose de très déroutant. Il se demanda si Saturne avait dévoré ses enfants. Et cela est devenu encore plus déroutant lorsque la structure est réapparue l’année suivante.

Aujourd’hui, nous savons que cela s’est produit parce qu’en 1612, le plan des anneaux de Saturne était aligné avec la Terre, et comme ils sont très fins, ils ne pouvaient pas être vus par Galilée. Galilée a vu quelque chose sur Saturne que personne n’avait vu auparavant, et il a suivi la planète pendant plusieurs années pour tenter de comprendre ce qu’il a observé. Mais malheureusement, il est mort sans comprendre quelle était, en fait, cette structure autour de la planète. Il nous a fallu près d’un demi-siècle pour commencer à comprendre qu’autour de Saturne, il y avait des anneaux.

L’Anglais Christopher Wren est venu près de suggérer que la planète avait un anneau, bien qu’il ne soit pas sûr que l’anneau soit indépendant de la planète ou physiquement connecté à celle-ci. Mais en 1656, avant que sa théorie ne soit publiée, le Hollandais Christiaan Huygens présenta son hypothèse de l’anneau de Saturne. Huygens fut le premier à comprendre la nature des anneaux. Il a proposé que la planète soit entourée d’un anneau mince et plat qui ne toucherait Saturne nulle part.

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[ Diagrama feito por Huygens mostrando que a posição relativa dos anéis de Saturno modificavam a forma como os víamos da Terra – Fonte: sil.su.edu ]

Wren a immédiatement reconnu que l’hypothèse de Huygens était meilleure que la sienne et a fini par ne même pas publier sa théorie. Mais les études des anneaux de Saturne, comme les télescopes, évoluaient encore.

En 1675, l’Italien Giovanni Domenico Cassini s’est rendu compte que l’anneau de Saturne était en fait composé de plusieurs anneaux plus petits, avec des espaces entre eux. Plus tard, le plus grand de ces écarts a été appelé la division Cassini en son honneur. La division Cassini est un écart de 4 800 km qui sépare les anneaux A et B.

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[ Saturno, seus anéis e a Divisão de Cassini – Créditos: NASA ]

Cassini a également été honoré au nom de la sonde qui a exploré Saturne entre 2004 et 2017. Huygens aussi, qui a nommé la sonde qui a atterri sur Titan, la plus grande lune de Saturne, et nous a montré des détails surprenants sur son atmosphère et sa surface.

En 1787, le Français Pierre-Simon Laplace a proposé que les anneaux soient composés de plusieurs petits anneaux solides. Mais l’Ecossais James Clerk Maxwell montra en 1859 que les anneaux continus, solides ou liquides, ne seraient pas stables. Probablement, les anneaux de Saturne devraient être composés d’innombrables petits fragments, tous en orbite autour de Saturne.

Aujourd’hui, grâce au travail de ces grands astronomes et aux réalisations impressionnantes de nos sondes spatiales, nous savons que les anneaux de Saturne sont composés d’une multitude de minuscules flocons de glace.

Cette glace provient probablement d’une lune éteinte qui s’est trop rapprochée de la géante gazeuse. En raison des forces de marée intenses, les couches superficielles de cette lune ont été complètement déchirées pour former des anneaux, tandis que le noyau a fini par entrer en collision avec la planète.

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[ Os anéis de Saturno teriam se formado a partir das camadas superficiais de uma lua de gelo que se aproximou demais do planeta – Fonte: ScienceDirect.com ]

Une histoire tragique, du moins pour cette lune, mais qui montre que, d’une certaine manière, Galileo Galilei avait raison lorsqu’il pensait que Saturne, comme son personnage dans la mythologie romaine, aurait pu dévorer ses enfants. Les preuves de ce crime planétaire sont les beaux et magnifiques Anneaux de Saturne.

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