James Webb capture sa première image directe d’une planète en dehors du système solaire

James Webb Capture Sa Première Image Directe D'une Planète En

Prouvant qu’il a le potentiel de révolutionner la recherche d’exoplanètes (comme on appelle les planètes extérieures au système solaire), le télescope spatial James Webb (JWST) a capturé sa première image directe d’un monde en orbite autour d’une étoile lointaine.

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Le télescope spatial James Webb (JWST) a capturé sa première image directe d’une exoplanète. Image : Jbruiz/

La plupart des planètes dites extraterrestres découvertes à ce jour ont été détectées à l’aide de la technique des observations de transit, qui analyse les changements temporaires de la luminosité des étoiles.

Seule une trentaine d’entre eux – et il y en a plus de 5 000 confirmés – ont été enregistrés avec des images directes. En effet, les exoplanètes sont extrêmement difficiles à observer directement car elles sont plus sombres que les étoiles autour desquelles elles orbitent.

Cependant, tout indique que cela est sur le point de changer, car moins de deux mois après le début de ses opérations scientifiques, Webb a livré sa première photo directe d’une exoplanète.

Il s’agit d’une géante gazeuse en orbite autour de l’étoile HIP 65426, située à environ 385 années-lumière de la Terre, découverte en 2017 grâce aux observations du Very Large Telescope (VLT) au Chili. Il apparaît dans l’image JWST comme une petite tache près de la luminosité de l’étoile.

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La planète géante gazeuse HIP 65426 b photographiée par le télescope spatial James Webb. Crédits : NASA/ESA/CSA, Carter (UCSC), l’équipe ERS 1386 et A. Pagan (STScI)

Le télescope a photographié l’exoplanète à l’aide de sa caméra proche infrarouge (NIRCam) et de l’instrument infrarouge moyen (MIRI). Chacun d’eux se concentre sur une qualité différente de la lumière infrarouge.

« C’est un moment de transformation, non seulement pour Webb, mais pour l’astronomie en général », a déclaré Sasha Hinkley, astronome à l’Université d’Exeter au Royaume-Uni qui a dirigé ces observations.

Le télescope James Webb ne découvrira pas de nouvelles planètes

Le télescope James Webb n’est pas adapté pour découvrir de nouvelles exoplanètes. Au lieu de cela, son rôle sera de donner aux scientifiques plus d’informations sur les mondes précédemment identifiés par d’autres observatoires.

L’observation directe de l’exoplanète HIP 65426 b n’a été possible que grâce à la combinaison de deux facteurs. Premièrement, parce qu’elle est extrêmement éloignée de son étoile mère, quelque chose comme 100 fois la distance du Soleil à la Terre (à titre de comparaison, Pluton orbite à seulement 40 fois cette distance). Deuxièmement, HIP 65426 b est également extrêmement massive, 12 fois la taille de Jupiter, la plus grande planète du système solaire.

Pourtant, il est environ 10 000 fois plus faible que son étoile hôte dans le proche infrarouge et quelques milliers de fois plus faible dans la partie infrarouge moyen du spectre. En raison de sa sensibilité, cependant, Webb a pu séparer les deux objets.

« Obtenir cette image, c’était comme déterrer un trésor spatial », a déclaré Aarynn Carter, astronome à l’Université de Californie, qui a dirigé l’analyse des images. « Au début, tout ce que je pouvais voir était la lumière des étoiles, mais avec un traitement d’image minutieux, j’ai pu supprimer cette lumière et découvrir la planète. »

Comme le souligne le site Web espace.com, NIRCam et MIRI sont équipés d’appareils appelés coronographes, qui bloquent la lumière de l’étoile centrale. « C’était vraiment impressionnant de voir comment les coronographes de Webb travaillaient pour supprimer la lumière de l’étoile hôte », a déclaré Hinkley.

En observant l’étoile à travers quatre filtres différents, les scientifiques ont pu obtenir des images qui révèlent la planète comme une minuscule bulle de lumière. « La forme de la bulle varie dans chaque image, un sous-produit de l’optique du télescope », ont déclaré les scientifiques dans un communiqué.

Avec un âge estimé entre 15 et 20 millions d’années, HIP 65426 b peut être considérée comme une planète très jeune (par rapport, par exemple, aux 4,5 milliards d’années de la Terre). En raison de sa nature gazeuse, il n’a certainement pas la capacité de soutenir la vie.

Il y a encore de nombreuses questions intéressantes que les astronomes veulent comprendre sur ce monde et les nombreux autres que Webb n’a pas encore photographiés, y compris les détails de sa composition chimique et comment il s’est formé.

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