Le plus grand événement d’extinction de notre planète a été plus lent sur terre que dans l’eau, selon une étude

Le plus grand événement d'extinction de notre planète a été plus lent sur terre que dans l'eau, selon une étude

Le plus grand événement d’extinction de masse enregistré sur Terre s’est produit il y a 252 millions d’années, lorsqu’une série d’éruptions volcaniques a radicalement changé le climat de notre planète, provoquant l’extinction d’espèces et marquant le début de la soi-disant «ère des dinosaures». Une nouvelle étude présentée à PNAS, une publication officielle de l’Académie des sciences des États-Unis, a constaté que les extinctions se produisaient plus rapidement dans les océans. La vie sur terre, en revanche, a souffert pendant une période plus longue.

Pia Viglietti, chercheuse postdoctorale au Field Museum de Chicago et auteur principal de l’étude, a rapporté qu’une des raisons de l’écart pourrait être que les océans, dans une certaine mesure, absorbaient les changements chimiques et se stabilisaient, ce qui se produit également dans le climat. courant de crise, dans lequel les océans absorbent, par exemple, le dioxyde de carbone sans provoquer d’impacts majeurs.

Cependant, cela peut changer soudainement. « Soudain, il y a des défaillances dans l’écosystème, comme l’acidification des océans. » Ce qui, selon le chercheur, aurait pu se produire à la fin de la période permienne (la dernière de l’ère paléozoïque, qui comprend l’intervalle entre 299 et 251 millions d’années), lorsque plus de 85% des espèces marines étaient éteintes.

Ciel bleu et océan

La période d’extinction de masse s’est produite plus rapidement dans les océans.
Image: Satit Sewtiw /

Pour savoir ce qui s’est passé pendant la même période sur terre, les scientifiques ont examiné les fossiles de 588 animaux qui vivaient en Afrique du Sud lors de l’extinction du Permien. Ensuite, ils ont créé une base de données et ont séparé les fossiles par âge, les regroupant à des intervalles de 300 000 ans. Cette approche a permis de quantifier l’apparition et la disparition d’espèces, en plus d’analyser le panorama de la vie dans le temps. «Notre approche a unifié les données et dit, d’accord, dans cette gamme, nous avons ces espèces, mais au fur et à mesure que nous avançons, nous avons ces autres», a déclaré Viglietti.

Pour découvrir des schémas d’extinction basés sur des fossiles, les chercheurs se sont également tournés vers les statistiques. Roger Benson, professeur de paléobiologie à l’Université d’Oxford et l’un des co-auteurs de l’étude,
a déclaré que le travail impliquait même d’écrire des algorithmes informatiques pour « extraire tout signe d’extinction de données ».

Lystrosaurus a résisté à la tempête

Lystrosaurus

Lystrosaurus était un herbivore qui allait de la taille d’un chien à une vache.
Image: Kostyantyn Ivanyshen /

Une espèce qui a aidé à révéler des modèles d’extinction était le Lystrosaurus, qui a prospéré à une époque où la plupart des autres formes de vie se débattaient. Selon Viglietti, le Lystrosaurus a toujours été dépeint comme l’animal qui s’épanouit après l’extinction et prend le contrôle. Les chercheurs travaillent avec deux hypothèses ici: qu’il a «pris le contrôle» après l’extinction des autres animaux, ou si l’environnement, qui était en train de changer, était le facteur qui a causé l’extinction des autres espèces. «Notre meilleure estimation est la dernière», a confirmé le chercheur.

L’extinction du Permien fournit également des données sur les événements que la Terre connaît actuellement en raison du changement climatique. « Les changements environnementaux que nous provoquons atteignent le point où il n’y a vraiment rien dans l’histoire de l’humanité qui soit comparable », a déclaré Ken Angielczyk, auteur principal de l’article et conservateur de la paléontologie des vertébrés au Field Museum. «Les archives fossiles peuvent nous donner une idée de ce à quoi ressemblent les crises massives de la biodiversité et comment elles se produisent.»

Enfin, Viglietii confirme qu’il faut beaucoup de temps pour se remettre d’une extinction massive. «Lorsque nous perdons la diversité, elle ne se rétablira pas de notre vivant, cela prendra des centaines de milliers d’années, voire des millions. Des études comme celle-ci montrent sur quoi notre société doit se concentrer », a conclu le chercheur.

La source: PNAS