Les continents de la Terre ont été créés par des impacts de météorites géantes, selon une étude

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À ce jour, il n’y a aucune nouvelle d’une autre planète du système solaire (ou en dehors de celui-ci) qui a des continents en plus de la Terre. On ne sait pas exactement comment ils se sont formés et ont évolué, mais nous savons qu’il y a longtemps, ils étaient concentrés sur un seul supercontinent majeur – la Pangée.

Quelque chose s’est passé pour provoquer la propagation de cette masse continentale à travers le monde, et les théories entourant ce processus abondent. De nouvelles preuves suggèrent que les impacts de météorites géantes ont joué un rôle important à cet égard, et une étude publiée dans la revue la nature ce mercredi (10) décrit ces indicatifs.

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Dans le Pilbara Craton, situé en Australie, le morceau le plus ancien et le mieux conservé de la croûte terrestre, des chercheurs ont trouvé des échantillons de minéraux de plus d’un milliard d’années, qui prouvent les impacts de météorites géantes. Image : capturethisphotography –

Selon cette recherche, menée par une équipe composée de scientifiques australiens et américains, l’indice se trouve dans des cristaux de zirconium minéral extraits d’un canyon en Australie occidentale, un morceau de la croûte terrestre qui est resté stable pendant plus d’un milliard de dollars. ans connu sous le nom de craton de Pilbara.

C’est le morceau de croûte le mieux conservé de la planète, et les cristaux de zirconium qui s’y trouvent contiennent des signes d’impacts de météorites avant l’éclatement de la Pangée.

« L’étude de la composition isotopique de l’oxygène dans ces cristaux de zirconium a révélé un processus » descendant « commençant par la fonte des roches près de la surface et progressant plus profondément, conformément à l’effet géologique des impacts de météorites géantes », a expliqué le géologue. Tim Johnson de Curtin Université, Australie. « Notre recherche fournit la première preuve solide que les processus qui ont formé les continents ont commencé par des impacts de météorites géantes, similaires à ceux responsables de l’extinction des dinosaures, mais qui se sont produits des milliards d’années plus tôt. »

Johnson a déclaré que les travaux avaient été effectués sur 26 échantillons de roche contenant des fragments de zirconium, datant de 3,6 à 2,9 milliards d’années. En eux, l’équipe de recherche a soigneusement analysé les isotopes de l’oxygène – en particulier, les proportions d’oxygène-18 et d’oxygène-16, qui ont respectivement 10 et 8 neutrons. Ces rapports sont utilisés en paléogéologie pour déterminer la température de la formation rocheuse à laquelle se trouvent les isotopes.

Sur la base de ces proportions, l’équipe a pu distinguer trois étapes distinctes et fondamentales dans la formation et l’évolution du craton de Pilbara.

La première étape correspond à la formation d’une grande quantité de zirconium compatible avec la fusion partielle de la croûte, probablement le résultat de bombardements météoritiques qui l’ont réchauffée. Selon l’étude, le groupe le plus ancien de ces zircons résulte d’un seul impact géant, qui a conduit à la formation du craton.

La deuxième étape était une période de remaniement et de stabilisation du noyau de la croûte, suivie de la troisième étape, une période de fusion et de formation de granite. Ce noyau stabilisé allait ensuite, bien plus tard, évoluer pour devenir les continents actuels, un peu comme les cratons que l’on trouve sur d’autres continents à travers le monde.

Pour rendre les preuves encore plus solides, l’équipe devra comparer leurs résultats avec d’autres échantillons d’autres cratons, en vérifiant que leur modèle est globalement cohérent.

« Les données relatives à d’autres zones de l’ancienne croûte continentale sur Terre semblent montrer des schémas similaires à ceux reconnus en Australie occidentale », a déclaré Johnson. « Nous aimerions tester nos découvertes sur ces roches anciennes pour voir si, comme nous le soupçonnons, notre modèle est plus largement applicable. »

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