La sonde Juno capture de superbes images de tempêtes au pôle nord de Jupiter

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Quelques semaines avant de commencer son mouvement rétrograde dans le ciel, Jupiter a de nouveau été « visitée » par le vaisseau spatial Juno de la NASA, qui a capturé des images impressionnantes, publiées par le Jet Propulsion Laboratory (JPL) de l’agence mardi dernier (26).

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Vue d’artiste du vaisseau spatial Juno survolant Jupiter. Image : Merlin74 –

Acronyme de « JUpitter Nonpolaire auriculaire Orbiter » (quelque chose comme Jupiter’s Near Polar Orbiter, en traduction libre), le vaisseau spatial est composé de neuf instruments scientifiques, dédiés à l’étude de la composition de la planète, de sa distribution de masse, de l’atmosphère, des champs gravitationnels et magnétiques et des régions polaires de la magnétosphère Jupitérien (ou Jovien).

Il a été lancé le 5 août 2011, atteignant l’orbite de Jupiter cinq ans plus tard, et depuis lors, il a fait le tour de la planète à 0,17 km/s, effectuant une révolution tous les 53 jours. Au cours de son voyage, la sonde effectue quelques approches maximales, atteignant environ 5 000 km, occasions au cours desquelles elle enregistre des images de plus en plus surprenantes de la géante gazeuse.

La 43e approche, le 5 de ce mois, a fourni des images qui ressemblent à de véritables peintures de tourbillons causés par de puissantes tempêtes autour du pôle nord de la planète. Les enregistrements ont été effectués lorsque le vaisseau spatial se trouvait à environ 25 000 km de sa cible d’étude.

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Image : NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS Traitement d’image par Brian Swift

Selon le communiqué du JPL, les tempêtes atteignent des profondeurs de plus de 50 km dans l’atmosphère turbulente de la planète et produisent des tourbillons de plusieurs centaines de kilomètres de large. Les scientifiques étudient ces tempêtes pour comprendre comment elles se forment et ce qui leur donne leurs caractéristiques déterminantes et uniques.

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Image : NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS Traitement d’image par Brian Swift

D’après le site espace.com, des observations antérieures ont montré que ces cyclones varient en couleur en fonction de la direction dans laquelle ils tournent ainsi que de leur emplacement. Par exemple, ceux qui tournent dans le sens antihoraire dans l’hémisphère nord de Jupiter et ceux qui tournent dans le sens horaire dans l’hémisphère sud ont des formes et des couleurs différentes de ceux qui tournent dans le sens horaire au nord et dans le sens antihoraire au sud.

La mission Juno, initialement prévue pour se terminer en 2021, a été prolongée l’année dernière jusqu’en 2025 au moins. Avec cette prolongation, le vaisseau spatial continuera de se concentrer sur l’atmosphère fascinante de Jupiter, mais étudiera également – comme c’est déjà le cas – les mystérieuses lunes joviennes. Ganymède, Europe et Io, dont certaines peuvent abriter une vie microbienne.

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