Dinosaure le plus célèbre de l’histoire en « crise d’identité » : après tout, combien d’espèces de tyrannosaures y avait-il ?

Dinosaure Le Plus Célèbre De L'histoire En "crise D'identité" :

Une étude publiée plus tôt cette année, basée sur l’analyse des restes squelettiques de plus de 30 tyrannosaures, révèle des différences physiques dans les structures osseuses et dentaires entre les spécimens qui pourraient suggérer que le dinosaure le plus connu de l’histoire aurait dû être divisé en trois espèces distinctes. Selon cette recherche, en plus du T. Rex, le genre tyrannosaure il mettrait également en vedette T. Imperator et T. Regina.

Dinosaure le plus celebre de lhistoire en crise didentite
Le roi des dinosaures avait-il vraiment des cousins ​​? Une nouvelle étude réfute l’idée avancée plus tôt cette année selon laquelle il y aurait au moins trois espèces distinctes. Image : Peinture de guerre –

Cependant, la proposition de reclassification a frappé la communauté paléontologique comme un astéroïde, déclenchant d’intenses débats. Lundi, une autre équipe de chercheurs a lancé le premier contre-argument revu par des pairs.

« Les preuves n’étaient pas convaincantes et devaient être résolues car la recherche sur le T. Rex va bien au-delà de la science et de la sphère publique », a déclaré Thomas Carr, paléontologue au Carthage College aux États-Unis et premier auteur de la réfutation, qui a été publiée dans le Journal scientifique La biologie de l’évolution. « Il serait déraisonnable de laisser le public penser que l’hypothèse multi-espèces était un fait. »

L’équipe dirigée par Carr n’a aucun doute sur la souveraineté du théropode carnivore géant. « Le Tyrannosaurus rex reste le seul vrai roi des dinosaures », a déclaré le co-auteur Steve Brusatte, paléontologue à l’Université d’Edimbourg en Ecosse.

Un moulage d'un squelette de T-Rex exposé à l'extérieur du musée de paléontologie de l'Université de Californie à Berkeley.  L'original, un squelette presque complet découvert en 1990 dans les terres arides de l'est du Montana, se trouve au Rocky Mountain Museum à Bozeman, Montana.
Un moulage d’un squelette de T-Rex exposé à l’extérieur du musée de paléontologie de l’Université de Californie à Berkeley. L’original, un squelette presque complet découvert en 1990 dans les terres arides de l’est du Montana, se trouve au Rocky Mountain Museum à Bozeman, Montana. Crédit : Keegan Houser, UC Berkeley

Selon Carr, Brusatte et les cinq autres auteurs de la nouvelle étude, l’argument multispécifique tyrannosaure « il était basé sur un échantillon comparatif limité, des mesures non comparables et des techniques statistiques inadéquates. »

Toute cette lutte vient de la difficulté d’étudier les animaux préhistoriques, car il n’y a aucun enregistrement de l’ADN de ces créatures, ce qui rend les lignes entre une espèce fossile et une autre très confuses. Les paléontologues examinent ensuite différentes caractéristiques, telles que la taille et la forme d’un os particulier.

Cependant, les fossiles peuvent être trompeurs, car l’usure souterraine peut déformer les os. A cela s’ajoute le fait que les différences sexuelles, les blessures, les maladies et les variations naturelles sculptent le squelette tout au long de la vie de l’animal.

Ainsi, les auteurs du nouvel article ont revisité les données originales de T. Rex et ont également ajouté des mesures de 112 espèces d’oiseaux, qui sont des « dinosaures vivants », en plus de quatre dinosaures théropodes non aviaires.

« L’étude de mars a affirmé que la variation des spécimens de T. Rex était si élevée qu’ils appartenaient probablement à plusieurs espèces étroitement liées aux dinosaures mangeurs de viande géants. Mais cette affirmation était basée sur un très petit échantillon comparatif », a déclaré le co-auteur principal James Napoli, chercheur doctorant au Musée américain d’histoire naturelle. « En comparaison avec les données de centaines d’oiseaux vivants, nous avons constaté que le Tyrannosaurus rex est moins variable que la plupart des dinosaures théropodes. Cette ligne de preuve pour plusieurs espèces proposées ne tient pas.

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Stan’s Skeleton, le fossile de T. Rex le plus complet et le plus cher au monde. Image : CNN

Les responsables de l’étude précédente, évidemment, avaient déjà anticipé la polémique autour de leur approche. Gregory Paul, chercheur indépendant et l’un des auteurs de l’étude originale, travaille sur un autre article et affirme que bon nombre des affirmations de réfutation sont farfelues.

« Je n’aime pas les terres plates parce que les preuves sont contre », a déclaré Paul au New York Times. « C’est la même chose ici : les preuves indiquent très fortement qu’il existe plusieurs espèces. »

Selon l’article de Paul et son équipe, la variation de la taille de la deuxième dent de la mâchoire inférieure, en plus de la robustesse du fémur, indiquait la présence de plusieurs espèces.

Les auteurs de la nouvelle étude n’ont pas été en mesure de reproduire les découvertes dentaires et ont récupéré des résultats différents à partir de leurs propres mesures des mêmes spécimens. De plus, ils ont identifié des problèmes dans la façon dont les «points de rupture» pour chaque espèce utilisant ces traits étaient statistiquement déterminés.

« Les limites des espèces, même vivantes, sont très difficiles à définir : par exemple, les zoologistes ne sont pas d’accord sur le nombre d’espèces de girafes vivantes », a déclaré le co-auteur Thomas Holtz, chercheur à l’Université du Maryland et au National Museum of Natural History. « Cela devient beaucoup plus difficile lorsque les espèces concernées sont anciennes et ne sont connues que d’un très petit nombre de spécimens. »

Pour Holtz, d’autres sources de variation, telles que les changements liés à la croissance, à la région, au sexe et aux différences individuelles, doivent être rejetées avant d’accepter l’hypothèse selon laquelle deux ensembles de spécimens sont en fait des espèces distinctes. « À notre avis, cette hypothèse n’est toujours pas la meilleure explication. »

Les auteurs de l’étude précédente reconnaissent qu’ils ne peuvent pas exclure que la variation observée soit due à des différences individuelles extrêmes, ou à un dimorphisme sexuel atypique, plutôt qu’à des groupes séparés. Cependant, ils soutiennent que la variation physique trouvée dans les spécimens de tyrannosaures combinée à leur stratigraphie indique l’existence de trois espèces distinctes.

Le roi des dinosaures avait-il vraiment quelques cousins ​​différents ? Attendons d’autres recherches, car elles viendront certainement.

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