Ingenuity: que se passe-t-il après le premier vol?

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Il a réussi! Après beaucoup d’anticipation et un report inattendu, l’hélicoptère Ingenuity a effectué son premier vol sur Mars et est entré dans l’histoire comme le premier avion à rotor à voler à la surface d’une autre planète.

Cela ouvre la voie à de futures missions, habitées ou non, d’utiliser des drones pour aider à l’exploration de la planète rouge, soit pour obtenir des images aériennes d’un lieu, soit pour explorer des terrains inhospitaliers avec beaucoup plus d’agilité qu’avec un rover.

Mais et maintenant? Après le premier vol, qu’arrive-t-il à Ingenuity?

Repos mérité

Après le vol de lundi (19), Ingenuity va « se reposer » pendant une journée en utilisant un panneau solaire sur ses hélices pour recharger ses batteries.

Pendant ce temps, les équipes ici sur Terre recevront et analyseront toutes les images et données de télémétrie reçues pour formuler un plan pour le deuxième vol, qui ne devrait pas avoir lieu avant jeudi prochain (22).

« Si l’hélicoptère survit au deuxième test, l’équipe examinera la meilleure façon d’élargir la portée des tests », a déclaré l’agence spatiale américaine NASA.

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Plus de vols Ingenuity

À partir du moment où le rover Perseverance a atterri sur Mars le 18 février, une fenêtre de 30 «soleils» (comme on appelle les jours sur Mars) a commencé pour que l’équipe d’Ingenuity effectue jusqu’à cinq vols d’essai. Le vol de ce lundi a eu lieu le 16ème dimanche, ce qui signifie qu’il reste encore deux semaines pour les vols restants à effectuer.

L’idée est que chaque vol suivant sera un peu plus complexe que le précédent, avec l’espoir que dans le cinquième vol Ingenuity pourra grimper de cinq mètres de hauteur, choisir un emplacement à 50 mètres de son point de départ, se déplacer là-bas et la terre. La durée maximale d’un vol est de 90 secondes, limitée par les batteries à bord de l’hélicoptère.

N’oubliez pas que tous les vols Ingenuity sont autonomes, grâce à un puissant ordinateur de bord basé sur un processeur Qualcomm Snapdragon sous Linux.

Actuellement, il faut 16 minutes pour qu’un signal radio quitte la Terre et atteigne Mars, et encore 16 minutes pour qu’il revienne, ce qui rend tout type de contrôle direct impossible.

Premier «aéroport» hors de la Terre

Le lieu de décollage d’Ingenuity sur Mars a été nommé par la NASA comme Wright Brothers Field et a reçu la désignation JZRO de l’OACI (Organisation de l’aviation civile internationale), ainsi que des aéroports ici sur Terre.

L’hélicoptère a remporté l’identifiant IGY et l’indicatif d’appel INGENUITY. Tous deux seront officiellement enregistrés dans la prochaine édition du guide «Indicateurs pour les exploitants d’aéronefs, les autorités et les services aéronautiques».

L’ingéniosité est une «preuve de concept»

La NASA compare le vol de l’Ingenuity au premier vol des frères Wright, pionniers de l’aviation qui ont décollé avec leur «Wright Flyer» en 1903. Le lien est plus fort si l’on considère que l’Ingenuity porte dans son fuselage un morceau de la toile utilisée pour couvrir une des ailes du Wright Flyer.

«117 ans après que les frères Wright aient pu effectuer le premier vol sur notre usine, l’hélicoptère Ingenuity de la NASA a pu faire la même chose dans un autre monde», a déclaré le Dr Thomas Zurbuchen, administrateur adjoint de la NASA.

L’hélicoptère est également comparé à Sojourner, le premier rover de la NASA sur Mars, qui est arrivé sur la planète rouge le 4 juillet 1997 et a ouvert la voie à tous les rovers ultérieurs, tels que Spirit, Opportunity, Curiosity et Perseverance.

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La plaque à bord du rover Perseverance mentionne les générations précédentes de rovers de la NASA

«L’ingéniosité est un test d’ingénierie expérimentale – nous voulons voir si nous pouvons voler sur Mars», a déclaré MiMi Aung, chef de projet au Jet Propulsion Laboratory (JPL). Avec une atmosphère qui ne représente que 1% de la densité de la nôtre, Mars est un défi aérodynamique et a obligé les rotors d’Ingenuity à tourner à 2500 tr / min, cinq fois plus vite qu’un hélicoptère sur Terre.

«Il n’y a pas d’instruments scientifiques à bord et pas d’objectifs pour obtenir des informations scientifiques. Nous sommes convaincus que toutes les données d’ingénierie que nous souhaitons obtenir à la surface de Mars et au-dessus peuvent être obtenues dans cette fenêtre de 30 soleils », se souvient Aung.

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