La NASA perd la communication avec la sonde lunaire CAPSTONE

Après Des Retards Successifs, La Nasa Suspend Le Lancement De

Après avoir réussi à s’échapper de l’orbite terrestre et à se diriger vers la Lune, le CAPSTONE (abréviation de Expérience d’exploitation et de navigation de la technologie du système de positionnement autonome Cislunar), de la NASA, a perdu la communication avec les contrôleurs de mission au sol.

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L’animation simule l’orbite du CubeSat CAPSTONE de la NASA. Crédits : illustration de la NASA/Daniel Rutter

« L’équipe du vaisseau spatial travaille pour comprendre la cause et rétablir le contact », a déclaré la porte-parole de l’agence, Sarah Frazier, dans un communiqué publié mardi. « Si nécessaire, la mission dispose de suffisamment de carburant pour retarder de plusieurs jours la manœuvre initiale de correction de trajectoire post-séparation. Des mises à jour supplémentaires seront fournies dès que possible.

« Les équipes travaillent pour rétablir le contact avec notre vaisseau spatial CAPSTONE qui a rencontré des problèmes de communication alors qu’il était en contact avec le Deep Space Network », lit-on dans le tweet du centre de recherche Ames de la NASA.

Lancé au sommet d’une fusée Electron de Rocket Lab mardi dernier en juin, le vaisseau spatial CAPSTONE a passé près d’une semaine en orbite terrestre, dérivant de plus en plus loin de notre planète à travers des brûlures de moteur occasionnelles de l’étage Photon, chargé d’emmener le CubeSat le long d’une route connue comme « transfert lunaire balistique » (BLT) – une voie qui valorise essentiellement l’économie de carburant.

Fondamentalement, le vaisseau spatial fait le tour de la Terre et obtient une « accalmie » en utilisant la force gravitationnelle du Soleil pour se lancer hors de l’orbite de notre planète. En pratique, ce n’est pas la propulsion du navire qui le perturbe, mais « l’effet fronde » de cette manœuvre.

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Dans cette animation, on voit le CubeSat CAPSTONE se détacher de l’étage Photon pour avancer seul vers son orbite autour de la Lune. Image : NASA

Si tout se passe comme prévu, le vaisseau spatial CAPSTONE se glissera finalement sur une orbite circulaire presque droite (NRHO) autour de la Lune le 13 novembre. Cependant, la NASA devra d’abord rétablir le contact avec le petit satellite.

Tel que rapporté par Apparence numériquebien que non directement liée au programme Artemis de la NASA, la mission CAPSTONE finira par aider l’agence dans les processus qui précèdent le moment du retour des humains sur la Lune, qui devrait avoir lieu entre 2025 et 2026.

Avec des dimensions proches de celles d’un four à micro-ondes, l’engin spatial vise à vérifier la stabilité de l’orbite qu’il parcourra autour de la Lune, modélisant ce que la future petite station spatiale Gateway devra suivre avec les astronautes à son bord.

L’orbite prévue positionnera le vaisseau spatial CAPSTONE à moins de 1 600 kilomètres d’un emplacement stratégique sur la Lune à son point le plus proche, donnant accès au pôle sud. C’est la cible principale des missions habitées Artemis, compte tenu de la présence probable de glace d’eau dans les cratères polaires ombragés en permanence.

Selon la NASA, l’avantage d’une telle orbite – qui n’a pas encore été testée par d’autres véhicules – est que les futurs engins spatiaux qui entrent et sortent de la surface lunaire au pôle sud n’auront pas besoin de voler aussi haut pour rejoindre Gateway.

Comme la Lune a des concentrations de masse qui peuvent provoquer des perturbations sur ses orbites, le satellite CAPSTONE finira par fonctionner comme un test moins cher, avant d’envoyer la station Gateway, une entreprise naturellement beaucoup plus coûteuse.

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