Youri Gagarine: 60 ans plus tard, des documents révèlent des moments de tension dans le vol spatial historique de la Russie

Ilustração mostrando a Vostok-1 com a cápsula de reentrada (esférica) à direita e o módulo de instrumentos com o retrofoguete à esquerda - Fonte: aeromagazine.net

Le 12 avril 1961, les Russes ont accompli un autre grand exploit de l’humanité: à bord du vaisseau spatial Vostok-1, Youri Gagarine est devenu le premier être humain à voyager dans l’espace et à revenir en toute sécurité sur Terre. Mais ce n’est que maintenant, 60 ans après cette aventure, que des documents révèlent qu’en fait, ce voyage n’était pas si sûr. C’était un voyage très problématique et il s’est presque terminé par la mort.

Youri Gagarine à bord du Vostok-1, juste avant de partir pour son vol historique - Source: Fédération de Russie

Youri Gagarine à bord du Vostok-1, juste avant de partir pour son vol historique.
Crédits: Fédération de Russie

Vous ne pouvez pas imaginer que le premier vol habité dans l’espace, au milieu d’une course spatiale insensée, serait 100% sûr. En fait, même aujourd’hui, ce n’est pas le cas. Mais ce que révèlent les documents, qui jusqu’à récemment étaient confidentiels, c’est que la sécurité a disparu de cette mission. Le vol spatial historique de Youri Gagarine était une véritable «roulette russe».

Juste pour vous donner une idée, lors de la préparation du vaisseau Gagarine et de deux précédentes missions canines, au moins 70 anomalies détectées dans les instruments embarqués ont été complètement ignorées par le commandement de la mission. Peut-être parce que les chiens s’en fichaient et que Gagarine était trop bonne pour dépendre des instruments. Mais la chose était tendue!

Instruments embarqués Vostok-1 - Source: Fédération de Russie

Instruments embarqués Vostok-1. Crédits: Fédération de Russie

Yuri Gagarin a été vraiment trié sur le volet. Né dans une famille paysanne, Gagarine s’intéresse à l’astronomie depuis son plus jeune âge et rêve du jour où il voyagerait dans l’espace. À tout juste 21 ans, il avait déjà appris à piloter des avions et a rejoint l’armée de l’air soviétique, où il a suivi une formation rigoureuse pour devenir cosmonaute.

À l’époque, à l’âge de 27 ans, Gagarine était considéré comme un conducteur froid, habile, courageux et confiant mais pas arrogant. Et comme sa hauteur de 1 mètre et 65 était suffisante pour s’adapter au Vostok-1, il avait le profil idéal pour le premier vol habité dans l’espace.

Et il aurait besoin de toutes ces vertus pour sortir vivant de cette mission. Les documents révélés indiquent maintenant que pendant le vol de 106 minutes autour de la Terre, le système de survie Vostok-1 ne répondait pas pleinement aux exigences du projet. Pourtant, contrairement à ce que beaucoup pensent, il n’était pas malade pendant la mission, mais de justesse, Gagarine n’est pas devenu le premier être humain à mourir asphyxié dans l’espace.

Une défaillance des vannes de l’un des étages de la fusée Soyouz qui a emmené Vostok-1 dans l’espace a également été signalée. Cet échec a placé le vaisseau spatial sur une orbite beaucoup plus élevée, le périgée atteignant 327 kilomètres d’altitude, 97 kilomètres au-delà du plan. Cela a donné à Gagarine quelques instants de plus pour apprécier la Terre depuis l’espace, mais cela a encore augmenté le risque de la mission.

Lancement de la fusée Soyouz menant à Vostok-1 - Source: Fédération de Russie
Lancement de la fusée Soyouz menant à Vostok-1. Crédits: Fédération de Russie

Pour revenir sur Terre, Vostok-1 aurait besoin d’activer sa rétro-fusée, qui agirait comme un frein pour le vaisseau spatial. Si la rétro-fusée ne fonctionnait pas, le vaisseau spatial devrait naturellement rentrer dans l’atmosphère en une semaine, s’il avait maintenu l’orbite initialement prévue. Ce ne serait pas vraiment un problème car Vostok-1 était prêt avec des fournitures de 10 jours. Seulement avec l’orbite la plus élevée, il faudrait plus d’un mois pour rentrer naturellement, et Gagarine ne survivrait pas aussi longtemps dans l’espace.

Illustration montrant le Vostok-1 avec la capsule de rentrée (sphérique) à droite et le module d'instrument avec le rétro-éclairage à gauche - Source: aeromagazine.net

Illustration montrant le Vostok-1 avec la capsule de rentrée (sphérique) à droite et le module d’instrument avec le rétro-éclairage à gauche. Crédits: aeromagazine.net

Heureusement, la fusée rétro a fonctionné, mais pas aussi bien. Une panne dans une autre soupape a obligé la fusée de rattrapage à rester allumée pendant quelques secondes de plus que prévu. Ceci, en plus de faire atterrir Gagarine en dehors de l’emplacement prévu, a également conduit à une autre défaillance du système d’éjection de capsule de rentrée, qui devrait se produire peu de temps après l’arrêt de la fusée de rattrapage.

La fuite de gaz du système d’éjection qui ne fonctionnait pas a provoqué un virage inconfortable du vaisseau spatial, et le module d’instrument avec une rétro-fusée attachée à la capsule présentait un risque supplémentaire qu’une partie puisse se détacher à la rentrée et endommager la capsule, en tournant Gagarine dans le premier météore humain de l’histoire.

Heureusement, le module d’instrument s’est détaché au début de la rentrée sans causer de dommages, et l’aérodynamique du passage atmosphérique a stabilisé la capsule au moment le plus intense de retour sur Terre, lorsque la résistance de l’air réduit violemment la vitesse du navire, créant un bulle de plasma autour d’elle. Gagarine est littéralement retournée sur Terre dans un météore.

Lorsqu’il a atteint 7 kilomètres d’altitude, Gagarine s’est éjecté du navire. Bien que les Soviétiques aient dissimulé cette éjection pendant plusieurs années, c’était le plan pour empêcher leur cosmonaute de se briser sur le sol à l’intérieur de la capsule. Les 7 derniers kilomètres de cette aventure se feraient à l’extérieur du navire, et en parachute. Mais pas sans émotions supplémentaires.

Trajectoire de vol de Yuri Gagarine.  Source: BBC

Trajectoire de vol de Yuri Gagarine. Crédits: BBC

Lors de l’éjection, le câble qui reliait Gagarine à un sac de fournitures s’est cassé. Ces fournitures seraient essentielles à votre survie si vous atterrissiez dans un endroit difficile à atteindre. De plus, une défaillance dans l’actionnement du parachute a provoqué l’ouverture partielle du parachute de réserve avec le parachute principal. Vous pouvez imaginer ce qui se passerait si les deux s’emmêlaient.

Heureusement, cela ne s’est pas produit, mais Gagarine a quand même eu l’étrange sensation de ne pas pouvoir contrôler son parachute en raison des restrictions de mouvement de la combinaison spatiale. Dans l’un des documents publiés par les Russes, le chef de la mission rapporte que Gagarine, étonné, ne s’était pas entraîné au parachutisme dans ces conditions.

Le module de descente Vostok-1, «légèrement» brûlé par la rentrée, a atterri près du site d'atterrissage de Gagarine - Source: Fédération de Russie

Le module de descente Vostok-1, «légèrement» brûlé par la rentrée, a atterri près du site d’atterrissage de Gagarine. Crédits: Fédération de Russie

Sans plus de complications, et dans le vent, Gagarine est arrivée d’un seul tenant, de retour sur le sol russe. Le dernier risque qu’il prenait encore était d’avoir été pris pour un extraterrestre. Mais il fut rapidement reconnu par la langue et chaleureusement accueilli par un paysan et sa fille, qui le trouvèrent en train de demander de l’aide au milieu d’un champ de pommes de terre. Ce n’est pas tous les jours que quelqu’un de l’espace atterrit dans votre jardin, n’est-ce pas?

Avec un appel à Moscou et une célébration nationale, comme on ne l’a plus vu depuis la fin de la Seconde Guerre mondiale, l’une des plus grandes réalisations de l’humanité s’est terminée par une fin heureuse. Surmontant toutes les difficultés d’une histoire qui avait tout pour aboutir à une tragédie, Youri Gagarine est devenu le premier être humain à voyager dans l’espace et à revenir vivant sur Terre.

Avez-vous regardé nos nouvelles vidéos sur YouTube? Abonnez-vous à notre chaîne!